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Lunes, 4 julio 2016
Astronomía

¿Un océano subterráneo de agua líquida en Ceres?

El área más brillante sobre Ceres, situada en el misterioso cráter Occator, tiene la mayor concentración de minerales de carbonatos descubierta hasta la fecha fuera de la Tierra, según un nuevo estudio realizado por científicos de la misión Dawn de la NASA.

 

“Es la primera vez que vemos este tipo de material en otra parte del sistema solar en cantidades tan elevadas”, subraya Maria Cristina De Sanctis, del Instituto Nacional de Astrofísica en Roma, Italia, y miembro del equipo de investigación.

 

El mineral preponderante en esta área brillante es el carbonato de sodio, un tipo de sal presente en entornos hidrotermales de la Tierra. Este material parece proceder del interior de Ceres, ya que un asteroide que hubiese impactado no podría haberlo proporcionado. El afloramiento de este material sugiere que las temperaturas dentro de Ceres son más altas de lo que se creía previamente. El impacto de un asteroide sobre Ceres sí pudo contribuir a sacar este material desde abajo, pero los investigadores creen que intervino asimismo un proceso interno.

 

De forma aún más intrigante, los resultados apuntan a la existencia de agua líquida bajo la superficie de Ceres en tiempos geológicos recientes. Las sales podrían ser los vestigios de un océano, o de diversos cuerpos de agua, que subieron hasta la superficie y que después se congelaron, hace millones de años.

 

[Img #37036]

 

Los minerales encontrados por De Sanctis y sus colegas en el área brillante central de Occator precisan para formarse una alteración por agua. Los carbonatos apoyan por tanto la idea de que Ceres tuvo actividad hidrotermal interior, la cual empujó esos materiales hacia la superficie, dentro de Occator.

 

Con unos 80 millones de años, a Occator se le considera un cráter joven. Tiene 92 km (57 millas) de diámetro y un foso central de unos 10 km (6 millas) de ancho. Una estructura central en forma de cúpula, cubierta con material altamente reflectante, posee fracturas radiales y concéntricas sobre ella y a su alrededor.

 

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