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Martes, 30 agosto 2011
Zoología

El insólito pico de los colibríes

A los colibríes se les conoce mayormente por su asombrosa capacidad de mantenerse quietos en el aire como un helicóptero, pero su pico es también un portento de la "ingeniería" natural.

La forma del pico de un colibrí le permite atrapar insectos voladores en una pequeña fracción de segundo, con velocidad y potencia superiores a las que se podría lograr solamente mediante los músculos de la mandíbula.

El pico del colibrí está diseñado para alimentarse de las flores, pero estos animales no pueden vivir sólo de néctar. Para obtener suficientes proteínas y nutrientes, también necesitan comer insectos pequeños. Los colibríes necesitan el equivalente a 300 moscas de la fruta al día para sobrevivir.

Pero, ¿cómo un pico largo y delgado que está tan adaptado para sorber el néctar también puede ser bueno para capturar insectos, y a menudo en el aire?

En un estudio anterior, Gregor Yanega, del Centro Nacional de Síntesis Evolutiva en Carolina del Norte, y la bióloga Margaret Rubega, de la Universidad de Connecticut, llegaron a la conclusión de que parte de la respuesta se encuentra en el pico flexible del colibrí. Mediante filmaciones de alta velocidad de ejemplares de tres especies de colibrí capturando moscas de la fruta, los investigadores observaron que la mandíbula inferior del pico del colibrí se flexiona hasta en 25 grados cuando se abre, y al mismo tiempo se ensancha en la base creando así una mayor superficie para capturar a los insectos.

Sin embargo, al ver los videos de alta velocidad, Yanega también se percató de algo más: Tan pronto como el pico del colibrí alcanza su máxima flexión, rápidamente regresa a su posición original y se cierra, en menos de una centésima de segundo.

[Img #4019]
En el nuevo estudio, Yanega trabajó con los ingenieros Matthew Smith y Andy Ruina de la Universidad de Cornell para descubrir el secreto de cómo se cierra tan rápido el pico del colibrí. Armados con los datos sobre la longitud, grosor y densidad de los huesos y músculos de la cabeza del colibrí, los investigadores desarrollaron un modelo matemático de la energía elástica en el pico desde el momento en que se flexiona para abrirse hasta el momento en que se cierra bruscamente.

Los autores del estudio han descubierto que parte del "truco" está en cómo está formado el pico del colibrí. Mientras que otras aves insectívoras tienen una "bisagra" cartilaginosa cerca de la base de su pico, el pico del colibrí es de hueso bien sólido. Pero también es increíblemente delgado. Esto hace que la mandíbula inferior del pico sea rígida y flexible a la vez, como un trampolín.

El modelo matemático de los investigadores ha revelado que el movimiento descendente de flexión de la mandíbula inferior del pico del colibrí aplica tensión en el hueso, almacenando una energía elástica que finalmente se usa para cerrar de modo súbito el pico.

La velocidad adicional derivada de este fenómeno genera un mayor éxito al intentar atrapar insectos.


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