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Jueves, 18 agosto 2016
Zoología

Los pájaros pueden dormir mientras vuelan

Por primera vez, unos investigadores han verificado que los pájaros pueden dormir mientras vuelan. Junto con un equipo internacional de colegas, Niels Rattenborg, del Instituto Max Planck de Ornitología en Seewiesen (Alemania), midió la actividad cerebral de aves de la familia Fregatidae y halló que estas duermen en pleno vuelo. Pueden hacerlo manteniendo despierto por turnos uno de los dos hemisferios cerebrales, o bien durmiendo de manera convencional, o sea con ambos hemisferios simultáneamente.

 

A pesar de poder entregarse a todo tipo de sueño en vuelo, los pájaros duermen menos de una hora al día en esas circunstancias, una pequeña fracción del tiempo que pasan durmiendo en tierra. Cómo las aves de la familia Fregatidae son capaces de desenvolverse adaptativamente durmiendo tan poco sigue siendo un misterio.

 

Se sabe que algunos pájaros vuelan sin parar durante varios días, semanas o meses a medida que cruzan el globo. Dado el efecto nocivo que tiene la falta de sueño en el rendimiento, se ha venido asumiendo que de algún modo estos pájaros deben satisfacer en vuelo sus necesidades diarias de sueño.

 

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Con las alas extendidas, las aves de la familia Fregatidae pueden medir de extremo a extremo algo más de dos metros. Tienen una excelente capacidad para planear (volar con las alas extendidas pero inmóviles) y pueden recorrer varios cientos de kilómetros al día. (Foto: B. Voirin)

 

¿Cómo puede un pájaro dormir mientras vuela, sin colisionar con obstáculos o caer del cielo? Una solución sería que solo duerme una mitad del cerebro en cada ocasión, como mostró Rattenborg en unos ánades reales que dormían en una situación peligrosa en tierra. Cuando duermen en el borde del grupo, estos ánades mantienen un hemisferio cerebral despierto, con el ojo correspondiente abierto y mirando en dirección opuesta a donde están sus compañeros, a fin de poder detectar una amenaza potencial. Teniendo en cuenta esto y el hecho de que los delfines pueden nadar con un único hemisferio inactivo mientras duermen, se suponía, y ahora se ha confirmado, que las aves también utilizan esta especie de piloto automático para volar y mantener el control aerodinámico durante el vuelo.

 

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