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Miércoles, 31 agosto 2011
Astrofísica

La enana marrón más fría conocida del universo

A las enanas marrones se las llama a veces "estrellas fallidas". Eso se debe a que tienen demasiada masa para ser planetas normales, pero demasiado poca para sostener en su región más interna la fusión nuclear que caracteriza a las estrellas. En vez de "encenderse" y generar resplandor y calor hasta su muerte estelar, se mantienen en su estado primitivo.

Aunque prácticamente no emiten luz propia, su temperatura, por encima de la de su entorno, ofrece una oportunidad de detectarlas a través de la banda de los infrarrojos.

Los astrónomos estudian las enanas marrones para conocer mejor el proceso de formación de las estrellas, y también las características peculiares de estos planetas que no llegaron a convertirse en estrellas.

Las enanas marrones más frías, las del tipo Y, son también las más difíciles de detectar. Usando un telescopio que capte sólo luz visible, son casi imposibles de ver.

Recientemente, el equipo de Jon Morse (NASA), Michael Cushing (NASA) y Davy Kirkpatrick (Instituto Tecnológico de California) ha descubierto las enanas marrones más frías conocidas. Para el hallazgo, han sido cruciales los datos aportados por el satélite astronómico WISE, de la NASA.

El WISE escrutó el firmamento entero a fin de detectar y catalogar cualquier cuerpo celeste discernible como tal, y, gracias a su gran potencia de resolución, logró captar la débil radiación infrarroja de enanas marrones que habrían pasado desapercibidas para otros instrumentos de observación.

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Una de estas enanas marrones de tipo Y, llamada WISE 1828+2650, es la que ahora ostenta el récord de la enana marrón más fría. Se estima que su temperatura atmosférica no supera los 25 grados centígrados.

Estas enanas marrones de tipo Y están en nuestro vecindario cósmico, a distancias de la Tierra que oscilan entre los 9 y los 40 años-luz.

La más cercana, WISE 1541-2250, ubicada a unos 9 años-luz de nuestro sistema solar, podría resultar ser el séptimo sistema planetario o estelar más cercano al nuestro, desplazando a la octava posición de ese ranking al sistema de Ross 154.

El sistema más cercano al nuestro es el de Alfa Centauro. Y la estrella Proxima Centauri, a unos 4 años-luz de la Tierra, es la que tenemos más cerca después del Sol.


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