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Viernes, 30 septiembre 2016
Libros

En busca del cero (Amir D. Aczel)

La belleza de las matemáticas es capaz de atrapar, pero los símbolos que utiliza esta ciencia son tanto o más interesantes. Su más sencillo aspecto, los números, es particularmente atractivo. Gracias a ellos podemos efectuar operaciones matemáticas, simples o complicadas, capaces de resolver problemas prácticos y teóricos, sin importar qué lenguaje hablado empleemos. La universalidad de su aplicación nos hace preguntarnos sobre su origen.

 

Y esa pregunta es precisamente la que se ha hecho Amir Aczel, matemático, que no parece haber encontrado una respuesta rápida, puesto que llevaba años tratando de averiguar de dónde proceden los numerales que empleamos.

 

A este viaje de exploración dedica este libro, “En Busca del Cero”, en el que el autor nos sumerge en los vericuetos de la historia para tratar de llegar a alguna parte, a un lugar geográfico concreto.

 

Se trata de un periplo difícil, porque podría ir de la mano de la invención de la escritura, por lo que en principio deberíamos remontarnos a eras remotas en las que los hombres plasmaban sus ideas de forma distinta a la actual, con signos, como los cuneiformes, que no necesariamente debían parecerse a los actuales. Ya entonces se empleaban números y se hacían cálculos, pero ¿eran como los nuestros? Lo que nos interesa, en efecto, es averiguar de dónde proceden los numerales que usamos hoy en día (los llamados numerales indo-arábigos), y en particular el cero, el que da modernidad a las matemáticas, estudiando para ello a los babilonios, pasando por griegos y romanos, hasta épocas más recientes.

 

En su búsqueda fascinante, Aczel ha tenido que consultar innumerables fuentes escritas y muy antiguas, así como visitar lugares remotos (Tailandia, Vietnam…) para localizar las primeras representaciones conocidas de números tan emblemáticos como el citado cero.

 

Dado que esta revisión sociológica y arqueológica no empezó con Aczel, este aprovecha todo lo que tienen que aportar otras personas no menos interesadas en el problema, desde arqueólogos que conocen bien relieves y escritos de todas las épocas y culturas, hasta estudiosos, exploradores y otros capaces de aportar información útil para determinar el origen de los números.

 

Aczel describe todas sus visitas, sus descubrimientos, sus entrevistas con personajes relevantes, en el camino hacia determinar que ese primer cero conocido quedó escrito en Camboya, en plena selva, en un templo del siglo VI. Por tanto, no fue un invento de árabes o de occidentales, sino que procede probablemente de oriente.

 

Pero, quién sabe, quizá algún arqueólogo descubra en el futuro otra inscripción, más antigua y en otra parte del mundo, en la que se reflejen el cero o cualquiera de los números restantes que lo acompañan en las matemáticas, resituando su punto de origen en el tiempo y en el espacio. Mientras tanto, libros como el de Aczel, que incluye fotografías y notas explicativas, nos ponen al día sobre esta interesante cuestión y ponen de manifiesto que algunas de las cosas más arraigadas en nuestra cultura siguen teniendo orígenes nebulosos e inciertos.

 

Biblioteca Buridán. 2016. Tapa blanda, 228 páginas. ISBN: 978-84-16288-90-8

 

Puedes adquirir este libro aquí.

 

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