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Jueves, 13 octubre 2016
Entomología

Evitar la malaria logrando que el "sabor" de los humanos sea repulsivo para los mosquitos transmisores

Un nuevo estudio sugiere que un área especializada del cerebro del mosquito combina sabores con olores para reconocer los sabores preferidos. Este hallazgo abre el camino hacia la identificación de una sustancia que convierta al “sabor humano” en repulsivo para las especies que transmiten la malaria o paludismo, de manera que en vez de chuparnos la sangre e infectarnos, se queden para ellos la enfermedad. Eso podría salvar de la muerte a muchos miles de personas cada año en todo el mundo.

 

La malaria es una enfermedad parasitaria infecciosa de los humanos y algunos animales que es transmitida por la picadura del mosquito hembra de la especie Anopheles gambiae. En 2015, los expertos estimaron que afectaba a 214 millones de personas, la mayoría en África, a pesar de décadas de esfuerzos de contención y erradicación del mosquito. Aunque la enfermedad es curable en las primeras fases, el tratamiento es costoso y difícil de suministrar en muchos de los lugares donde es endémica.

 

Todos los mosquitos, incluyendo el que transmite la malaria, usan su sentido del olfato para encontrar un anfitrión del que tomar su sangre.

 

Tras su hallazgo, el equipo de Christopher Potter y Olena Riabinina, de la Universidad Johns Hopkins en Estados Unidos, tiene ahora como objetivo averiguar qué olores los mosquitos encuentran repulsivos, y usarlos para ahuyentarlos y evitar que nos piquen.

 

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Mosquito hembra Anopheles gambiae con neuronas olfativas etiquetadas en verde en diversas zonas de su cuerpo, como las antenas. (Foto: Olena Riabinina y Courtney Akitake, Johns Hopkins Medicine)

 

A fin de ver los puntos del cerebro del mosquito en los cuales están las diferentes clases de neuronas olfativas, Potter y sus colegas utilizaron un potente método genético nunca antes empleado en mosquitos debido a limitaciones técnicas. Este método hace que ciertas neuronas “brillen” exhibiendo un color verde. La etiqueta de brillo verde fue diseñada para aparecer específicamente en neuronas que reciben señales de olores complejos a través de unas proteínas llamadas receptores del olor. La información obtenida será de gran utilidad.

 

El equipo de Potter y Riabinina también consiguió comparar los cerebros de los mosquitos machos con los de las hembras. Dado que solo las hembras usan su sentido del olfato para encontrar a humanos y que los machos se alimentan solo de néctar, se pensaba previamente que estos últimos poseían solo un sentido del olfato rudimentario. El grupo de Potter ha comprobado en cambio que los machos tienen el mismo nivel de complejidad en sus cerebros para detectar olores que las hembras, pero que poseen menos neuronas olfativas.

 

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