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Martes, 13 septiembre 2011
Ecología

El poder de los hongos para matar árboles podría dispararse por culpa del calentamiento global

Se teme que algo así ya sucedió en el pasado. La inmensa devastación sufrida por los bosques del mundo hace unos 250 millones de años, probablemente fue acelerada por la agresiva actividad de hongos asesinos de árboles, una actividad estimulada por un cambio climático global, según los resultados de un nuevo estudio.

El equipo de investigación cree que existe la posibilidad de que el cambio climático global actual cause un aumento similar en la incidencia de hongos patógenos de los suelos, que podría devastar a los bosques ya castigados por el calentamiento global y la contaminación.

La muerte de aquellos bosques del pasado, principalmente integrados por ciertas especies de coníferas que eran parientes evolutivos lejanos de los pinos y abetos actuales, fue parte de una extinción general de vida en la Tierra, que se desencadenó cuando los continentes de hoy en día formaban parte de un supercontinente, Pangea. Esa aniquilación, conocida como la Gran Extinción del Periodo Pérmico, probablemente fue provocada por erupciones volcánicas inmensas en lo que hoy es Siberia. Las enormes cantidades de gas y polvo lanzadas a la atmósfera alteraron el clima mundial, y el 95 por ciento de los organismos marinos y el 70 por ciento de los organismos terrestres se extinguieron.

Los autores del nuevo estudio afirman que los microfósiles en forma de filamentos, comúnmente preservados en rocas del Pérmico, son de organismos emparentados evolutivamente con un grupo de hongos, Rhizoctonia, que hoy es conocido por sus miembros que atacan y matan a vegetales.

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Entre los miembros modernos del grupo Rhizoctonia, figuran algunos de los patógenos más presentes en las plantas, y que causan enfermedades en las raíces, el tallo y las hojas, a una amplia variedad de especies vegetales.

El equipo de la bióloga Cindy Looy, de la Universidad de California en Berkeley, Henk Visscher de la Universidad de Utrecht en los Países Bajos, y Mark Sephton del Imperial College de Londres, advierte que, en la actualidad, el cambio climático global también podría estimular la actividad de hongos patógenos de los suelos, con la consecuencia de que esa mayor agresividad de los hongos aceleraría la muerte de los árboles ya maltrechos por las altas temperaturas y la sequía.

Los hongos patógenos son miembros importantes de todos los ecosistemas boscosos. Cuando un bosque entero se debilita por factores de estrés ambiental, puede ponerse en marcha una oleada de enfermedades fúngicas dañinas que den lugar a la destrucción de tejidos a gran escala y aumenten de modo considerable la mortalidad de los árboles.


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