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Lunes, 12 diciembre 2016
Astronomía

¿Seguirá existiendo la Tierra dentro de cinco mil millones de años?

¿Qué le pasará a la Tierra cuando, dentro de unos cinco mil millones de años, el Sol ocupe un volumen cien veces mayor que el que ocupa en la actualidad? Usando el radiotelescopio más potente del mundo, un equipo internacional de astrónomos ha intentado buscar respuestas a esta pregunta en la estrella L2 Puppis. Hace 5.000 millones de años, esta estrella era muy similar al Sol de hoy en día.

 

Dentro de 5.000 millones de años, nuestro Sol se convertirá en una estrella gigante roja, con un tamaño más de cien veces mayor que el actual. También experimentará una intensa pérdida de masa a través de un viento estelar muy fuerte. El producto final de su evolución, dentro de 7.000 millones de años, será una diminuta estrella enana blanca. Esta tendrá el tamaño de la Tierra, pero será mucho más pesada: una cucharilla de café llena de su material pesaría unas 5 toneladas.

 

Esta metamorfosis tendrá efectos dramáticos en los planetas de nuestro sistema solar. Mercurio y Venus, por ejemplo, serán tragados y destruidos por este Sol agigantado.

 

Pero el destino de la Tierra aún no está claro. Ya sabemos que nuestro Sol será más grande y brillante, así que probablemente destruirá cualquier forma de vida en nuestro planeta. Pero ¿sobrevivirá el núcleo rocoso de la Tierra a la fase de gigante roja y continuará orbitando alrededor de la enana blanca?

 

Para responder a esta pregunta, el equipo internacional de Leen Decin y Ward Homan, del Instituto de Astronomía de la Universidad de Lovaina en Bélgica, observó la estrella L2 Puppis, ya transformada. Esta estrella se halla a 208 años-luz de la Tierra, lo cual, en términos astronómicos, es bastante cerca. Los investigadores usaron el radiotelescopio ALMA, que consiste en 66 radioantenas individuales que juntas forman un telescopio virtual gigante con un diámetro de 16 kilómetros.

 

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El observatorio ALMA, en el cual se han hecho observaciones para el nuevo estudio. (Foto: © ALMA (ESO/NAOJ/NRAO))

 

Así, descubrieron que L2 Puppis tiene unos 10.000 millones de años. Un tercio de su masa se perdió durante la evolución de la estrella y, por tanto, cabe esperar que el Sol pierda una proporción similar de masa cuando experimente el mismo proceso.

 

A unos 300 millones de kilómetros de L2 Puppis (o el doble de la distancia entre el Sol y la Tierra), los investigadores detectaron un objeto orbitando a la estrella gigante. Con toda probabilidad, se trata de un planeta que nos ofrece un anticipo de lo que le pasará a nuestra Tierra dentro de 5.000 millones de años.

 

Un conocimiento más profundo de las interacciones entre L2 Puppis y su planeta aportará información valiosa sobre la evolución final del Sol y sus efectos sobre los planetas de nuestro sistema solar. Si la Tierra acabará sobreviviendo o será destruida por el Sol todavía no está claro, pero L2 Puppis podría ser la clave para responder a esta pregunta en un futuro cercano.

 

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