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Martes, 13 diciembre 2016
Astronomía

Descubrimiento de la galaxia satélite de brillo más tenue en torno a la nuestra

Un equipo internacional de astrónomos ha encontrado una galaxia enana de luminosidad extremadamente débil que es satélite de la Vía Láctea, nuestra galaxia. La satélite, llamada Virgo I, se halla en dirección a la constelación de Virgo.

 

Se trata efectivamente de una galaxia, porque se extiende abarcando un radio de 124 años-luz, sistemáticamente mayor que un cúmulo globular de luminosidad comparable.

 

Con una magnitud absoluta de -0,8 en la banda óptica, podría ser muy bien la galaxia satélite de brillo más débil encontrada hasta la fecha. Su descubrimiento sugiere la presencia de una gran cantidad de galaxias enanas satélites aún no detectadas en el halo de nuestra galaxia, y proporciona importante información sobre la formación de galaxias a través del ensamblaje jerárquico de materia oscura.

 

Actualmente, se han identificado unas 50 galaxias satélites de la Vía Láctea. Unas 40 son de luminosidad débil y difusas, perteneciendo a la categoría de las llamadas “galaxias esferoidales enanas”. Muchas galaxias enanas recientemente descubiertas, sobre todo aquellas vistas en observaciones fotométricas sistemáticas, como las del SDSS (Sloan Digital Sky Survey) y del DES (Dark Energy Survey), son de luminosidad muy tenue. Sin embargo, las búsquedas anteriores utilizaron telescopios con un diámetro de 2,5 a 4 metros, de modo que solo fueron identificadas las satélites relativamente cercanas a nuestra región de la galaxia, o aquellas con magnitudes mayores. Las más distantes o las de brillo más débil en el halo de la Vía Láctea están aún pendientes de ser detectadas.

 

La combinación de la gran apertura de 8,2 metros del Telescopio Subaru y del gran campo de visión del instrumento HSC ha resultado ser muy potente en este estudio. Permite una búsqueda eficiente de galaxias enanas satélites de brillo muy débil a lo largo de grandes áreas del cielo.

 

[Img #40443]

 

Ilustración de Virgo I, un puntito apenas visible y perdido entre muchos otros, recreada mediante el programa Mitaka. (Foto: Mitaka, 4D2U project, NAOJ)

 

El primer paso en la búsqueda de una nueva galaxia enana es identificar una zona del firmamento con una densidad de estrellas mayor de lo normal, usando para ello datos fotométricos. A continuación debe comprobarse que la apariencia de sobredensidad no se deba a meras coincidencias en la línea de visión, por yuxtaposiciones accidentales de campos de estrellas no relacionados, sino que es realmente una concentración de estrellas, definible como galaxia y no como un simple cúmulo estelar. El método estándar para hacer esto es buscar una distribución característica de estrellas en el diagrama color-magnitud. Las estrellas en una concentración solo aparente no muestran patrones particulares en este diagrama.

 

Daisuke Homma, de la Universidad de Tohoku en Japón, halló a Virgo I, con el asesoramiento técnico de Masashi Chiba y la ayuda de sus colaboradores internacionales.

 

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