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Miércoles, 14 diciembre 2016
Entomología

Abejas que excavan en roca

Se ha documentado científicamente que una especie de abejas excava sus refugios en roca arenisca.

 

En el popular cuento infantil "Los tres cerditos", el cerdito prudente que construye su casa de ladrillos es criticado por sus hermanos, que prefieren formas mucho más sencillas de construir sus respectivas moradas. Solo más tarde en este ejemplo admonitorio descubre el lector los beneficios del coste y el esfuerzo extra que supone construir un refugio tan sólido como el del cerdito prudente.

 

Unos entomólogos han comprobado la existencia de una especie de abejas con un impulso impertérrito similar, en los implacables páramos desérticos del sudoeste norteamericano. Según lo encontrado por los científicos, las abejas de la especie Anthophora pueblo se esfuerzan mucho en excavar refugios en roca, concretamente la del tipo conocido como arenisca, renunciando a sustratos y suelos más débiles y fáciles de perforar.

 

El hallazgo inicial de las extrañas abejas lo hizo Frank Parker, entomólogo, ahora ya jubilado, del Servicio de Investigación Agrícola del Departamento de Agricultura de Estados Unidos, quien descubrió abejas anidando en roca arenisca hace casi 40 años en dos lugares del desierto de San Rafael de Utah.

 

No se sabe mucho de esta especie difícil de localizar, y el primer paso del equipo de Parker y Terry Griswold, también del citado Servicio de Investigación Agrícola, así como Michael Orr y James Pitts, de la Universidad Estatal de Utah en Estados Unidos, fue confirmar que realmente prefiere anidar en roca arenisca. Una vez los investigadores confirmaron esta preferencia, el siguiente paso fue explorar por qué las abejas realizan un esfuerzo tan tremendo y gastan tanta energía, limitando su capacidad de reproducirse, para crear estos refugios.

 

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Una abeja Anthophora pueblo sale de un túnel de arenisca, un magnífico ejemplo de lo que pueden hacer estos animales excavando con sus mandíbulas. (Foto: Michael Orr/Utah State University)

 

Las nuevas observaciones han aportado nuevos y reveladores datos para responder a esta pregunta.

 

La roca arenisca es más duradera que la mayoría de las otras opciones de anidación y cualquier abeja que no salga de estos refugios en un año está mejor protegida. Salir más tarde es una estrategia de protección para evitar temporadas con escasos recursos florales, una estrategia que resulta especialmente útil en el desierto, donde se tiende a la sequía.

 

Además, los refugios más duros y elevados protegen a las abejas de la erosión y los desprendimientos por inundaciones súbitas. También ayudan a controlar la acumulación de parásitos con el paso de los años e incluso podrían impedir el crecimiento de microbios peligrosos. Dado que la arenisca contiene menos materia orgánica que los suelos típicos, cabe esperar que la mayoría de microbios aquí aposentados sean de los que producen su propia comida, como las cianobacterias fotosintéticas. Estos microbios tendrían una menor probabilidad de invadir los refugios de abejas.

 

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