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Jueves, 2 febrero 2017
Astrofísica

Se aclara el enigma de una exótica pareja de astros

Descubierto a mediados de la década de 1970, MXB 1730-335 es un sistema binario que incluye a una estrella de baja masa y a una estrella de neutrones. Esta última es el cadáver compacto dejado por la muerte de una estrella masiva que acabó sus días estallando en una explosión de supernova. El tirón gravitatorio de la estrella de neutrones arranca parte del gas de su compañera, lo cual forma un disco de acreción en el cual circula el gas hasta que acaba cayendo al denso cadáver estelar.

 

La mayoría de los sistemas binarios que contienen estrellas de neutrones liberan continuamente grandes cantidades de rayos X, salpicadas por fogonazos adicionales de rayos X cada pocas horas o días. Pero los científicos se han preguntado durante décadas de dónde proceden las súbitas, erráticas y extremadamente intensas emisiones de rayos X de MXB 1730-335, un fenómeno que de entre todos los sistemas binarios conocidos, solo se da en otro.

 

En el nuevo estudio, el equipo de Jakob van den Eijnden, del Instituto Anton Pannekoek para la Astronomía en Ámsterdam, Países Bajos, ha obtenido la primera evidencia de lo que causa estos extraños estallidos de rayos X. Resulta que el campo magnético de la estrella de neutrones crea un espacio vacío entre ella y el disco a su alrededor, evitando básicamente que se alimente de la materia de su compañera estelar. El gas se acumula hasta que, bajo ciertas condiciones, golpea a la estrella de neutrones todo de una vez, produciéndose entonces fogonazos intensos de rayos X.

 

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Estas cuatro imágenes ilustran el proceso de acreción del gas sobre la estrella de neutrones en el sistema binario MXB 1730-335. (Imágenes: ESA/ATG Medialab)

 

El descubrimiento fue realizado mediante observaciones efectuadas por la misión XMM-Newton de la Agencia Espacial Europea y por las misiones NuSTAR y Swift de la NASA.

 

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