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Lunes, 26 septiembre 2011
Ingeniería

Detectar aliento y sudor en el aire para ayudar a localizar personas bajo escombros

Las moléculas en el aliento, el sudor y la piel han servido para detectar a seres humanos en una simulación de un edificio desmoronado. El logro abre la esperanzadora perspectiva de poder usar sensores portátiles con esta nueva tecnología para ayudar a rescatar personas atrapadas bajo escombros en situaciones reales, como por ejemplo la causada por el gran terremoto de 2011 en Japón.

En los experimentos, se examinó una serie de muestras de aire para crear un perfil preliminar de las sustancias químicas detectables que podrían indicar con cierto grado de fiabilidad la presencia de humanos con vida en una zona de desastre. Estos experimentos son los primeros de su tipo en utilizar participantes humanos.

Durante cinco días, en sesiones de seis horas, ocho participantes permanecieron en unas instalaciones que simulaban un edificio derrumbado. Este simulador fue diseñado, construido y probado por investigadores de la Universidad Técnica Nacional de Atenas, la Universidad Babes-Bolyai en Rumanía, la Universidad de Loughborough en el Reino Unido, y la Universidad de Dortmund en Alemania.

Una gama de sensores colocados por el equipo de Paul Thomas (Universidad de Loughborough) a lo largo y ancho del simulador, detectó con rapidez y alta sensibilidad el dióxido de carbono (expulsado por el aliento de las personas al respirar) y el amoníaco (presente en el sudor humano), en la masa de aire que circulaba a través de los escombros.


[Img #4449]

Además de estas sustancias, numerosos compuestos orgánicos volátiles fueron detectados.

El desarrollo de un dispositivo portátil para la detección de metabolitos del aliento, el sudor y las partículas de piel desprendidas, puede tener varias ventajas sobre las técnicas actuales.

[Img #4448]Un dispositivo basado en la nueva tecnología podría ser utilizado sobre el terreno afectado por una catástrofe sin que se necesitase llevar las muestras a un laboratorio, pues el dispositivo de por sí ya sería un laboratorio en bastantes aspectos.

El detector podría escrutar el entorno en busca de señales sutiles de vida, durante períodos prolongados. No sería difícil fabricarlo en grandes cantidades, y repartir por la zona de una catástrofe todas las unidades del mismo que se necesitase. Esta disponibilidad en cambio no resulta tan fácil en el método actual de detección basado en patrullas de personas con perros adiestrados, que siempre suelen ser menos de lo que sería ideal, y que además, a veces no pueden adentrarse en ciertos sitios para explorarlos, debido al alto riesgo que entrañan.


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