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Viernes, 17 febrero 2017
Astronomía

La gente puede ahora ayudar con su tiempo libre a descubrir mundos en nuestro vecindario cósmico

La NASA está invitando al público para que ayude a buscar posibles mundos no descubiertos aún en los confines del sistema solar y en el espacio interestelar vecino. Una nueva página web, llamada Backyard Worlds: Planet 9, permite a cualquiera participar en la búsqueda mediante la visualización de breves películas generadas a partir de imágenes capturadas por la misión WISE (Wide-field Infrared Survey Explorer) de la agencia. Las películas ponen de manifiesto objetos que se han movido gradualmente a través del cielo. Pero debe haber alguien que lo vea y se percate de ello, y aquí es donde entra en escena el voluntariado científico, una fuerza laboral capaz de lograrlo.

 

Hay poco más de cuatro años-luz entre Neptuno y Próxima Centauri, la estrella más próxima a nosotros aparte del Sol, y la mayor parte de este enorme territorio está inexplorado, tal como enfatiza el investigador principal del proyecto, Marc Kuchner, astrofísico del Centro Goddard para el Vuelo Espacial en Greenbelt, Maryland (EE.UU.). Dado que les llega tan poca luz solar, incluso los objetos grandes en esa región brillan muy poco en luz visible. Pero observando en el infrarrojo, el WISE puede haber fotografiado cuerpos que de otra forma no se detectarían.

 

El WISE escaneó todo el cielo entre 2010 y 2011, realizando así la inspección más detallada actualmente disponible del firmamento en las longitudes de onda del infrarrojo medio.

 

En la nueva página web dichos datos se utilizan para buscar objetos desconocidos en las afueras del sistema solar y más allá. En 2016, unos astrónomos del Instituto Tecnológico de California (Caltech) en la ciudad estadounidense de Pasadena, mostraron que varios objetos lejanos del sistema solar poseían rasgos orbitales que indicaban que eran afectados por la gravedad de un planeta aún no detectado, al que los investigadores bautizaron como “Planeta Nueve”. Si el Planeta Nueve, también conocido como Planeta X, existe y es tan brillante en el infrarrojo como indican algunas predicciones, podría aparecer en los datos del WISE.

 

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Ilustración de una enana marrón fría, uno de los objetos que pueden ser descubiertos con el programa Backyard Worlds: Planet 9. (Imagen: NASA/JPL-Caltech)

 

La búsqueda podría también descubrir objetos más lejanos, como enanas marrones, a veces denominadas estrellas fallidas, en el espacio interestelar próximo.

 

El proceso de formación de las enanas marrones es casi igual al de las estrellas, con la diferencia de que la masa disponible es menor que la mínima necesaria para que estas últimas sean lo que son. Incapaces, por falta de masa, de poner en marcha las reacciones de fusión nuclear, el resto de la evolución de las enanas marrones pasa a ser más parecida al desarrollo de los planetas, y de hecho las frías son bastante parecidas a Júpiter. “Usando Backyard Worlds: Planet 9, el público puede ayudarnos a descubrir más de estos extraños mundos”, explica Jackie Faherty, del equipo del proyecto y astrónoma en el Museo Americano de Historia Natural en la ciudad estadounidense de Nueva York.

 

En comparación con los objetos más distantes, los situados dentro del sistema solar o muy cerca de él parecen moverse por el cielo a ritmos diferentes. La mejor forma de descubrirlos es a través de una búsqueda sistemática de objetos móviles en las imágenes del WISE. Si bien partes de esta búsqueda pueden hacerse mediante ordenadores, las máquinas sufren muchos engaños ante detalles que no son lo que parecen en las imágenes, especialmente en las zonas más concurridas del cielo. Ello incluye picos de brillo asociados con imágenes estelares y manchas borrosas causadas por luz esparcida dentro de los instrumentos del WISE.

 

Backyard Worlds: Planet 9 aprovecha los ojos y la mente humanos porque nosotros reconocemos fácilmente los verdaderos objetos en movimiento, de entre señales visuales que también lo parecen pero que no lo son. Es una versión del siglo XXI de la técnica que utilizó el astrónomo Clyde Tombaugh para encontrar a Plutón en 1930.

 

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