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Jueves, 23 febrero 2017
Astronáutica

Gran Enciclopedia de la Astronáutica (463): THEMIS

THEMIS

 

Satélite; País: EEUU; Nombre nativo: Time History of Events and Macroscale Interactions during Storms

 

La cuarta misión MIDEX de la NASA (MIDEX-5, teniendo en cuenta que la MIDEX-4 fue finalmente cancelada), estaría dedicada a estudiar uno de los fenómenos más interesantes de la física espacial, los procesos por los cuales se desarrollan erupciones violentas de auroras durante las subtormentas que suceden en la magnetosfera terrestre.

 

Para ello, se aprobaría una propuesta de la University of California, en Berkeley, que implicaría el uso de varias plataformas SMEX-Lite estabilizadas por giro y montadas por la empresa Swales Aerospace. En efecto, la misión dispondría de hasta cinco vehículos idénticos, los cuales serían situados en órbitas complementarias muy elípticas para estudiar durante dos años las auroras producidas sobre los polos del planeta y su origen.

 

Además de su interés puramente científico, comprender estos mecanismos ayudaría a hacer más seguras las actividades de satélites y astronautas alrededor de la Tierra, expuestos a las ocasionales tormentas que pueden llegar a interrumpir comunicaciones y suministros eléctricos o afectar a la salud de las personas en el espacio. Las cinco sondas THEMIS se ocuparían de analizar las subtormentas que suceden en la magnetosfera terrestre, para así conseguir más información sobre las tormentas espaciales principales.

 

Dichas subtormentas se producen en el momento en que la magnetosfera libera una gran cantidad de energía, que ha acumulado debido a la incidencia del viento solar. Surgen en una pequeña región para acabar expandiéndose en pocos minutos y ocupando una zona mucho mayor. En vista de la aparente aleatoriedad del fenómeno, la disponibilidad de cinco vehículos situados en lugares diferentes posibilitaría triangular los puntos concretos en el campo magnético terrestre donde se desencadenarían las subtormentas. En función de la experiencia previa, se calculó que la misión podría observar hasta 30 subtormentas en el plazo asignado a ella.

 

Cada satélite tendría un peso al despegue de 126 kg. Transportarían un grupo de instrumentos formado por magnetómetros, detectores de campos eléctricos, analizadores electrostáticos y telescopios.

 

[Img #41998]

 

(Foto: NASA)

 

El lanzamiento, gracias a un cohete Delta-7925-10C, desde Cabo Cañaveral, ocurrió el 17 de febrero de 2007. La etapa superior del vector soltó a su carga de forma progresiva en una órbita preliminar de 1,07 por 14,2 radios terrestres, y posteriormente los satélites se situaron con su propio sistema de propulsión en sus altitudes definitivas. El primero (THEMIS-A), quedó colocado en una órbita de 1,6 por 34 radios terrestres, el segundo (THEMIS-B), alcanzó otra de 1,2 por 19,9 radios terrestres, el tercero y el cuarto (THEMIS-C y D) quedaron establecidos en una órbita de 1,6 por 11,6 radios terrestres, y finalmente, el quinto (THEMIS-E) operaría desde una trayectoria de 1,3 por 13,1 radios terrestres. Todos siguieron inclinaciones situadas entre 3,9 y 12 grados respecto al ecuador.

 

Las posiciones no serían fijas. Entre el 15 de febrero y el 15 de septiembre de 2007, trabajaron de forma conjunta y próxima. A partir de ese momento, hasta el 4 de diciembre, se desplazaron para ser colocados en órbitas algo más lejanas, para tener acceso a la magnetocola de la Tierra. Durante los siguientes meses recogieron gran cantidad de datos de los fenómenos magnéticos y las geotormentas. Así, en 2008, pudo confirmarse que la reconexión magnética es la responsable de la intensificación de las auroras.

 

Ante el éxito científico, la NASA autorizó prolongar la misión más allá de los dos años previstos inicialmente. De hecho, se programó su continuación hasta 2012. Pero al mismo tiempo, la agencia anunciaba que aprovecharía la disponibilidad de dos de los vehículos para llevar a cabo con ellos una nueva misión que bautizó como ARTEMIS (Acceleration, Reconnection, Turbulence and Electrodynamics of the Moon's Interaction with the Sun). Los elegidos fueron los THEMIS B y C, que ahora se llamarían ARTEMIS-P1 y ARTEMIS-P2. Ambos tenían las órbitas con el apogeo más lejano y ello dificultaba su utilidad para la misión anterior, sufriendo determinados períodos de “sombra”. En vez de ser desconectados y abandonados, la agencia estadounidense decidió buscar nueva utilidad a sus instrumentos, que ahora estudiarían el viento solar y el entorno lunar, incluyendo la magnetocola de nuestro satélite. Para lograrlo, serían colocados cerca de la Luna con un mínimo consumo de combustible. El primero efectuó dos sobrevuelos lunares y uno terrestre para adaptar la velocidad y trayectoria necesarias. Tras un paso por el punto de Lagrange lunar LL1, desde enero de 2011, entró en órbita lunar el 2 de julio del mismo año. En cuanto al P2, hizo un solo sobrevuelo lunar, pasó por el punto de Lagrange LL2 y acabó entrando en la órbita de la Luna en las mismas fechas (17 de julio de 2011). La NASA aprovechó la experiencia obtenida durante su breve estancia en los citados puntos de Lagrange, la primera vez que ello ocurría y que podría aplicarse a futuras misiones, y corroboró los cálculos matemáticos capaces de hacer posibles tales maniobras sin errores.

 

Ambos vehículos permanecerían varios años trabajando sin dificultades, al mismo tiempo que sus compañeras THEMIS alrededor de la Tierra.

 

 

Nombres

Lanzamiento

Hora (UTC)

Cohete

Polígono

Identificación

TETR-1 (TTS-1) (TTS-A) (ERS-30)

13 de diciembre de 1967

14:08:00

Delta-E1 (D55)

Cabo Cañaveral LC17B

1967-123B

TETR-2 (TTS-2) (TTS-B) (ERS-31)

8 de noviembre de 1968

09:46:29

Delta-E1 (D60)

Cabo Cañaveral LC17B

1968-100B

TETR-C (TTS-3) (TTS-C) (ERS-32)

27 de agosto de 1969

21:59:00

Delta-L (D73)

Cabo Cañaveral LC17A

-

TETR-4 (TTS-4) (TTS-D) (ERS-33)

29 de septiembre de 1971

09:45:00

Delta-N (D85)

Cabo Cañaveral LC17A

1971-83B

 

 

 

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