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Viernes, 24 febrero 2017
Astronáutica

Comienza la fase de diseño de la nave orbital que intentará detectar indicios de vida en la luna Europa

Una misión que examinará la habitabilidad de Europa, una luna de Júpiter, en la cual se halla un océano subterráneo, se encuentra ahora un paso más cerca del lanzamiento, gracias a la reciente finalización de una importante revisión del concepto por parte de la NASA.

 

En efecto, la misión de la NASA para realizar múltiples sobrevuelos de la luna Europa ha completado con éxito una revisión, a raíz de la cual se ha aprobado que el proyecto siga adelante. Esta decisión de la agencia permite que la misión pase a su fase preliminar de diseño, conocida como “Fase B”.

 

Un punto destacado de la Fase A fue la selección y acomodo de los 10 instrumentos que están siendo desarrollados para estudiar los misterios científicos de Europa. Está previsto que la nueva fase de la misión continúe hasta septiembre de 2018, resultando en el diseño preliminar de sus sistemas y subsistemas. Durante la Fase A ya se han llevado a cabo algunos ensayos de componentes del vehículo, incluyendo las células solares y los detectores de los instrumentos científicos, y se espera que este trabajo continúe durante la Fase B.

 

Además, durante esta última, se seleccionarán prototipos de los elementos que darán forma a los instrumentos científicos. También se construirán y probarán subsecciones de la sonda.

 

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Ilustración de la sonda de la NASA que, si todo va bien, partirá rumbo al satélite Europa en la próxima década. (Imagen: NASA/JPL-Caltech)

 

Se prevé que la nave despegue la próxima década, llegando al sistema de Júpiter tras un viaje de varios años. Se espera que la nave orbite el planeta con una frecuencia de una vez cada dos semanas, proporcionando ello muchas oportunidades de efectuar sobrevuelos a poca altitud sobre Europa. El plan incluye entre 40 y 45 sobrevuelos durante la misión primaria. En esta fase, la sonda fotografiará la superficie helada de Europa a alta resolución e investigará su composición y la estructura de su interior y de su envoltura de hielo.

 

El ciclo de vida de una misión científica de la NASA incluye varias fases esenciales. En cada paso, las misiones deben demostrar con éxito que pueden satisfacer los requerimientos de la agencia para que esta pueda dar el visto bueno a la siguiente fase. La Fase B implica el trabajo de diseño preliminar, mientras que las fases C y D incluyen el diseño final, la fabricación de la nave, su ensamblaje y ensayo, y el lanzamiento.

 

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