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Viernes, 3 marzo 2017
Astrofísica

Poniendo a la materia oscura en el mapa

Se cree que la materia oscura (una forma de materia que ni refleja ni absorbe la luz, no siendo visible debido a ello, pero que puede ejercer gravedad) constituye el 80% de toda la materia del universo. La materia oscura podría explicar la propia naturaleza de cómo se forman las galaxias y de cómo está estructurado el universo. Hay experimentos en marcha para intentar identificar de qué exóticas partículas está hecha la materia oscura; las candidatas principales incluyen a los axiones y a los neutralinos.

 

El equipo de Priyamvada Natarajan, de la Universidad Yale en New Haven, Connecticut, Estados Unidos, ha confeccionado uno de los mapas de mayor resolución creado hasta ahora de la materia oscura.

 

Dicho mapa está derivado de los datos del programa Frontier Fields del Telescopio Espacial Hubble, obtenidos mediante un trío de cúmulos de galaxias que actúan como lupas cósmicas permitiendo observar partes más antiguas y distantes del universo, un fenómeno conocido como lente gravitatoria.

 

Con los datos obtenidos mediante estos tres cúmulos, Natarajan y sus colegas han conseguido cartografiar todas las acumulaciones de materia oscura que estos les han permitido detectar, y han producido el mapa topológico más detallado hasta la fecha de la materia oscura.

 

De todos modos, aunque ahora tenemos un inventario cósmico preciso sobre la cantidad de materia oscura y cómo está distribuida en el universo, la partícula que la compone sigue siendo desconocida.

 

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Visualización tridimensional de distribuciones reconstruidas de acumulaciones de materia oscura en un lejano cúmulo de galaxias. (Imagen: Yale University)

 

Una interesante coincidencia es que el mapa concuerda mucho con las simulaciones por ordenador de la materia oscura pronosticada teóricamente por el modelo de la materia oscura fría. Esta concordancia con el modelo estándar es importante dado que todas las evidencias sobre la materia oscura hasta ahora son indirectas.

 

El modelo de la materia oscura fría, propuesto a mediados de la década de 1980, sostiene que inmediatamente después del Big Bang, las partículas de materia oscura tomaron velocidades bajas.

 

Hay un modelo alternativo a este, el de la materia oscura caliente, que difiere, entre otras cosas, en que, según él, tras el Big Bang las partículas de materia oscura mantuvieron velocidades relativamente altas.

 

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