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Martes, 7 marzo 2017
Astronáutica

Maniobra de la MAVEN para evitar chocar contra una luna marciana

La sonda espacial MAVEN de la NASA ha evitado su colisión contra la luna marciana Fobos gracias a una maniobra, que originalmente no estaba prevista.

 

La nave MAVEN (Mars Atmosphere and Volatile EvolutioN) ha estado orbitando Marte durante poco más de dos años, estudiando la atmósfera superior y la ionosfera del Planeta Rojo, así como las interacciones con el viento solar y otras influencias del Sol. El martes 28 de febrero, la sonda llevó a cabo un encendido de su motor cohete que aumentó su velocidad en 0,4 metros por segundo. Aunque pequeña, la corrección bastó para evitar por 2,5 minutos chocar contra dicha luna marciana, un suceso que habría ocurrido una semana más tarde si no se hubiera hecho nada por impedirlo.

 

Se trata de la primera maniobra de prevención de colisión que la MAVEN ha realizado en Marte para mantenerse en una trayectoria segura con respecto a Fobos. Las órbitas de ambos se conocen lo bastante bien como para que la citada diferencia de tiempo, pese a ser escasa, haya evitado la colisión.

 

La MAVEN, con su órbita elíptica alrededor de Marte, posee una trayectoria que cruza la de otras naves y la del propio Fobos muchas veces en el transcurso de un año. Cuando ocurre eso, los objetos tienen la posibilidad de chocar si llegan a la intersección al mismo tiempo. Estos escenarios son conocidos con mucha antelación y son vigilados cuidadosamente por el Laboratorio de Propulsión a Chorro (JPL) de la NASA en Pasadena, California, el cual dio la alarma de la posibilidad de una colisión.

 

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Ilustración que muestra la MAVEN sobre Marte. (Imagen: NASA)

 

Tras un aviso con una semana de antelación, pareció que la MAVEN y Fobos tenían muchas posibilidades de chocar el lunes 6 de marzo, llegando a su punto de cruce orbital con solo 7 segundos de diferencia entre ambos. Teniendo en cuenta el tamaño de Fobos (modelado por simplicidad como una esfera de 30 km, algo mayor que el astro verdadero, para tener un margen de seguridad extra), la perspectiva de una colisión parecía seria, así que se decidió ejecutar la maniobra de elusión.

 

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