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Martes, 7 marzo 2017
Paleontología

La catástrofe genética que precedió a la extinción de los mamuts

Una población cada vez más escasa condujo a una catástrofe genética caracterizada por numerosas mutaciones perniciosas en los genomas de los últimos mamuts lanudos, los cuales habían sobrevivido en una isla aislada hasta hace unos pocos miles de años.

 

El mamut lanudo fue uno de los grandes herbívoros más comunes en Norteamérica, Siberia y Beringia (el puente natural de tierra que una vez unió ambas orillas del Estrecho de Bering) hasta que un clima cada vez más cálido y la acción de los cazadores humanos les llevaron a su extinción continental hace alrededor de 10.000 años. Algunas poblaciones pequeñas, en islas, resistieron hasta hace unos 3.700 años, cuando la especie desapareció finalmente.

 

El equipo de Rebekah Rogers y Montgomery Slatkin, de la Universidad de California, en Berkeley (Estados Unidos), comparó los genomas disponibles de mamuts continentales que datan de hace 45.000 años, cuando el animal era abundante, con el de uno que vivió hace 4.300 años. El genoma más reciente proviene de un mamut que vivió en un grupo de solo unos 300 animales, en la isla de Wrangel, en el océano Ártico.

 

El análisis mostró que el mamut isleño había acumulado múltiples mutaciones nocivas en su genoma, que interfirieron con las funciones de muchos genes. Los animales habían perdido muchos receptores olfativos, que detectan olores, así como proteínas urinarias, que pueden afectar a su estatus social y a la elección de pareja. El genoma también reveló que el mamut isleño tenía mutaciones específicas que probablemente crearon un inusual pelaje muy poco grueso, comparable a satén translúcido.

 

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Mamuts lanudos cerca del río Somme. (Ilustración: Charles R. Knight. CC-0.)

 

La comparación proporciona a los investigadores una rara oportunidad de ver lo que le pasa al genoma cuando la población entra en declive, y apoya teorías existentes según las cuales su deterioro se debe con frecuencia a tamaños pequeños de población. El estudio también les da un aviso a los ecólogos: conservar un pequeño grupo de animales aislados no es suficiente para preservar la especie, dado que los efectos negativos de la endogamia y el hundimiento genómico juegan en contra de la viabilidad de la especie. Para los científicos que se plantean intentar “desextinguir” al mamut lanudo, los resultados del estudio son una señal de alerta, al demostrar que los genomas que resultarían más atractivos para el proyecto por ser los más recientes poseen una cantidad peligrosamente alta de mutaciones perniciosas.

 

Los resultados de la investigación se han hecho públicos a través de la revista académica PLOS Genetics. La referencia del trabajo es la siguiente: Rogers RL, Slatkin M (2017) Excess of genomic defects in a woolly mammoth on Wrangel island. PLoS Genet 13(3): e1006601. doi:10.1371/journal.pgen.1006601

 

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