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Miércoles, 15 marzo 2017
Astronomía

Temperaturas inesperadamente cálidas en el subsuelo de Encélado

En los últimos años, la sonda espacial Cassini ha puesto de manifiesto una intensa actividad en el polo sur de Encélado, una luna de Saturno. Esa zona polar presenta fracturas calientes de las que surgen chorros ricos en agua, lo cual sugiere la existencia de un mar de agua líquida subterráneo. Un nuevo estudio, basado en observaciones de microondas de esta región, muestra que Encélado está más caliente de lo esperado apenas unos pocos metros por debajo de su superficie helada. Esto implica que se debe estar generando calor a lo largo de una amplia área en esta región polar, que este circula bajo la corteza, y que la acumulación de agua líquida de Encélado podría hallarse a solo unos pocos kilómetros por debajo de la superficie.

 

En 2005, la Cassini detectó penachos de vapor de agua y hielo que surgían hacia el espacio desde el polo sur de Encélado, la sexta luna de Saturno por orden decreciente de tamaño. Estos chorros se originan en las llamadas “rayas de tigre”, cuatro fracturas calientes en su superficie. La composición salada de estos chorros sugiere la existencia de un mar subterráneo de agua líquida que podría interactuar con el núcleo rocoso del satélite, como ocurre con la luna Europa de Júpiter.

 

La Cassini ha dedicado muchos sobrevuelos a intentar desentrañar la misteriosa estructura interior de Encélado, cuyo mar subterráneo podría ser habitable. En uno de estos sobrevuelos cercanos, la nave obtuvo datos que han hecho posible un nuevo estudio, realizado por el equipo de Alice Le Gall, de la Universidad de Versalles Saint-Quentin (UVSQ), en Francia, cuyas conclusiones indican que ese mar oculto de la luna podría estar más próximo a la superficie de lo creído.

 

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Panorama en colores realzados de las latitudes sureñas de Encélado, mostrando las fracturas de aspecto peculiar conocidas como “rayas de tigre”. (Foto: NASA/JPL/Space Science Institute)

 

El análisis de las observaciones muestra que los primeros metros bajo la superficie, aunque a temperaturas gélidas de entre 213 y 223 grados centígrados bajo cero, están mucho más calientes de lo esperado, probablemente hasta 20 grados más en algunos lugares.

 

Aunque las observaciones cubren solo una pequeña parte del terreno del polo sur, es posible que el subsuelo de toda la región esté caliente, y que el océano de Encélado resida a apenas 2 kilómetros bajo la superficie. Lo hallado coincide bastante con los resultados de otro estudio, liderado por Ondrej Cadek y publicado en 2016, que estimó el grosor de la corteza de Encélado. Con una profundidad media de entre 18 y 22 km, dicha corteza parece reducirse hasta menos de 5 km en el polo sur. Si esto es así, una futura sonda espacial equipada con un radar adecuado podría ser capaz de detectarlo, según Nicolas Altobelli, científico de la Agencia Espacial Europea (ESA) y miembro del equipo de la misión Cassini­-Huygens.

 

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