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Miércoles, 15 marzo 2017
Astrobiología

Ensayan en el desierto de Atacama tecnología para detectar vida en Marte

Debido a su extrema sequedad, el desierto de Atacama en Chile es uno de los entornos más importantes en la Tierra para los investigadores que necesitan aproximarse a las condiciones reinantes en Marte.

 

El equipo del proyecto ARADS (por las siglas en inglés de Atacama Rover Astrobiology Drilling Studies) de la NASA, acaba de completar su segunda temporada de ensayos en esta región. El proyecto tiene por objetivo demostrar que es posible para un robot moverse por zonas marcianas de difícil acceso, hacer perforaciones en ella y buscar indicios de vida, certificando así el valor científico y la viabilidad tecnológica de una misión que busque rastros de vida en Marte.

 

Un total de 35 personas pasaron un mes probando herramientas y recogiendo datos científicos sobre cómo subsiste la vida actualmente en el desierto de Atacama y cómo se desarrolló en este entorno. Las condiciones de extrema sequedad pueden llevar presentes aquí al menos entre 10 y 15 millones de años, y quizá más. Si a ello añadimos la incidencia habitual de una fuerte radiación ultravioleta solar, eso significa que es poca la vida en forma de microbios que existe en Atacama, subsistiendo bajo tierra o incluso dentro de rocas.

 

De la misma manera, si existe o existió vida en Marte, la sequedad de la superficie del planeta y la amplia exposición a la radiación probablemente la condujeron bajo tierra. Por eso Atacama es un buen lugar para practicar su búsqueda en Marte.

 

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El robot, con su broca elevada y visible en la parte delantera, con el brazo anclado y los instrumentos cerrados. (Foto: NASA/CampoAlto/V. Robles)

 

Hasta que los humanos podamos ir a él, las misiones robóticas se ocuparán de esta tarea, con algunas futuras que sondearán la superficie y perforarán el subsuelo en ubicaciones prometedoras. Durante su estancia de un mes en el núcleo hiperárido del desierto, cerca de la Estación Yungay, el equipo de ARADS ensayó tecnología con este objetivo, incluyendo un robot KREX-2 desarrollado en el Centro Ames de Investigación de la NASA, que transporta una broca ligera y de bajo consumo de dos metros de longitud, junto con un brazo para la transferencia de muestras. La campaña de este año estuvo acompañada por tres instrumentos de detección de vida, situados cerca, que recibieron las muestras obtenidas por la broca.

 

Entre los instrumentos están el WCL (Wet Chemistry Laboratory), desarrollado por el Laboratorio de Propulsión a Chorro (JPL) de la NASA, que ya voló en la misión Phoenix de 2007 a Marte, y el SLD (Signs of Life Detector), aportado por el Centro de Astrobiología español, que buscará 512 compuestos biológicos diferentes. Las dos herramientas fueron probadas en febrero de 2016, y este año han regresado para más ensayos.

 

En 2017 se ha añadido el MLA (Microfluidic Life Analyzer), un instrumento del JPL. Procesa volúmenes minúsculos de muestras fluidas para aislar aminoácidos, una pieza básica de la vida.

 

El resultado global de las pruebas realizadas en esta nueva campaña es bueno. Quizá lo más destacable sea que se ha conseguido obtener muestras para los tres instrumentos tras perforar a profundidades de hasta 2 metros.

 

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