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Lunes, 3 octubre 2011
Química

Almacenamiento seguro y eficiente del hidrógeno gracias al uso de magnesio con vetas de hierro

Se ha dado a conocer un nuevo enfoque al problema del almacenamiento seguro de hidrógeno en los futuros automóviles energizados mediante célula de combustible.

Esta idea se basa en las vetas de hierro a escala molecular que permean los granos de magnesio como una red de vasos capilares. Estas vetas pueden ser la clave para que el magnesio deje de ser sólo un candidato prometedor para el almacenamiento de hidrógeno, y pase a utilizarse de manera cotidiana para almacenarlo.

El hidrógeno ha sido promocionado como una alternativa limpia y eficiente a la gasolina, pero tiene un gran inconveniente: No hay, al menos hasta ahora, un modo seguro y rápido de almacenarlo a bordo de un automóvil.

Usar magnesio con vetas de hierro podría permitir superar este obstáculo, a juzgar por los resultados de la nueva investigación.

Los granos de magnesio puro son razonablemente eficaces en la absorción de hidrógeno gaseoso, pero sólo a una temperatura y una presión extremadamente altas pueden almacenar suficiente hidrógeno para darle a un automóvil una autonomía de unos pocos cientos de kilómetros. Si se tratase de gasolina, no importaría que la autonomía fuese más baja, ya que en muchas zonas urbanas hay bastantes gasolineras para reabastecerse en ruta. Pero en el caso del hidrógeno, las instalaciones utilizables como puntos de reavituallamiento de este combustible son todavía escasas o inexistentes en todos los países del mundo.

Un material práctico para almacenar hidrógeno de modo seguro debe ser capaz de acoger por lo menos el 6 por ciento de su propio peso en hidrógeno, y poder ser rellenado con él en una operación razonablemente fácil y para la que no se tarde más de lo que hoy se tarda en llenar el depósito de gasolina de un coche.

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El equipo de Leo Bendersky, científico de los materiales en el Instituto Nacional estadounidense de Estándares y Tecnología (NIST), ha llegado a la conclusión de que usar el magnesio, con la ventaja de su peso liviano, en combinación con las vetas de hierro, permitiría una absorción y una liberación rápidas de una cantidad suficiente de hidrógeno para que los granos hechos de los dos metales actuasen a modo de depósito de combustible para los vehículos impulsados por esta sustancia.

Los granos del polvo hecho de magnesio con un poco de hierro pueden saturarse de hidrógeno en 60 segundos, y lo pueden hacer a una temperatura de 150 grados centígrados, mucho más fría que con métodos ensayados anteriormente, y a una presión también razonablemente baja, factores cruciales para otorgarle un buen nivel de seguridad a las operaciones más comunes con los vehículos impulsados por hidrógeno que se comercialicen para el público en general.


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