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Jueves, 6 octubre 2011
Astronomía

La meteorología de Titán tiene una dinámica comparable a la que posee la meteorología tropical terrestre

Rodrigo Caballero de la Universidad de Estocolmo en Suecia, Elizabeth P. Turtle de la Universidad Johns Hopkins en Estados Unidos, y otros científicos, de la UCLA y de la Universidad de California en Berkeley, han llegado a la conclusión de que el clima global de Titán es tropical, aunque sólo en el sentido de que todo el planeta experimenta los tipos de fenómenos meteorológicos que en la Tierra se limitan a la región ecuatorial.

En el caso de Titán, el adjetivo "tropical" no se aplica a las temperaturas reinantes allí, mucho más frías que en las zonas polares de la Tierra.

Las nuevas observaciones y análisis refuerzan esa analogía de Titán con las zonas tropicales de la Tierra. Y el parecido no sólo se da a escala global sino también para casos de tormentas individuales.

El clima tropical global de Titán proporciona a los meteorólogos la oportunidad de estudiar este tipo de clima en un entorno más sencillo que el de la Tierra. Lo que se averigüe en Titán podría ser de ayuda para predecir mejor la meteorología de la Tierra ante el Cambio Climático Global.

La sonda Cassini ha estado en órbita alrededor de Saturno desde finales de 2004, y ha revolucionado el conocimiento humano de Titán. Este satélite de Saturno tiene un volumen más grande que el del planeta Mercurio y es la segunda mayor luna del Sistema Solar, después de Ganimedes, luna de Júpiter. Titán tiene una gruesa atmósfera de nitrógeno y experimenta lluvias de metano.

Titán es como un hermano extraño de la Tierra, ya que es el único cuerpo rocoso del sistema solar (además de la Tierra) que en la actualidad experimenta un fenómeno que merezca ser descrito como lluvia.

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Titán es un mundo exótico, pero, curiosamente no es tan diferente de la Tierra. Al igual que en nuestro planeta, el principal componente de su atmósfera es el nitrógeno molecular. El agua también es abundante en Titán, aunque está congelada en la corteza a temperaturas muy bajas. El metano es termodinámicamente activo en la atmósfera baja y, al igual que el vapor de agua en la Tierra, el metano de Titán forma nubes, se precipita y cuenta con fuentes en la superficie que reabastecen de metano a la atmósfera. Por otra parte, los flujos que se escurren por la fría superficie de Titán crean lo que parecen ser cauces de ríos.

Los científicos creen que en la Tierra, poco después de formarse la atmósfera, había grandes cantidades de metano y muy poco oxígeno. El metano creó un importante calentamiento por efecto invernadero, lo que probablemente evitó que la Tierra se congelase de polo a polo en la infancia del Sol, cuando nuestra estrella emitía menos calor que ahora.

Por lo tanto, mediante el estudio del clima actual de Titán, es posible averiguar cosas importantes acerca de cómo era el clima de la Tierra primitiva.


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