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Miércoles, 19 abril 2017
Ciencia de los Materiales

Nueva técnica para obtener agua dulce del aire, incluso en zonas áridas

Ya hay muchas regiones en todo el mundo que sufren de falta de agua, y se teme que ello empeore a medida que crezca la población y el clima global se caliente. Pero una nueva tecnología podría proporcionar una forma novedosa de obtener agua limpia y dulce en casi cualquier lugar de la Tierra, extrayéndola directamente de la humedad en el aire, incluso en las ubicaciones más secas.

 

Existen desde hace tiempo tecnologías para extraer agua de aire muy húmedo, como los sistemas que la obtienen de la niebla y que se han desplegado en diversos lugares costeros. También existen formas muy caras de obtener humedad a partir de aire seco. En cambio, el nuevo método es el primero que posee el potencial de ser usado de forma amplia y en prácticamente cualquier lugar, a despecho de los niveles de humedad.

 

El equipo de Evelyn Wang, del Instituto Tecnológico de Massachusetts (MIT) en Cambridge, y Eugene Kapustin, de la Universidad de California en Berkeley, ambas instituciones en Estados Unidos, ha desarrollado un sistema completamente pasivo, basado en un material parecido a la espuma, que atrae la humedad hacia sus poros y que está energizado en su totalidad por calor solar.

 

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Dispositivo de demostración, construido en el MIT, que extrae agua dulce del aire. La secuencia de imágenes a la derecha muestra cómo se acumulan gotas de agua con el paso del tiempo, a medida que la temperatura interior aumenta por efecto de la exposición al sol. (Fotos: cortesía de los investigadores)

 

Obtener agua a partir de la niebla, algo que se emplea en bastantes países, como por ejemplo Chile y Marruecos, precisa de aire muy húmedo, idealmente con una humedad relativa del 100 por cien. Pero ese aire saturado de agua solo es habitual en regiones muy concretas. Otro método de obtener agua en regiones secas consiste en enfriar una superficie para que el agua se condense sobre ella, como ocurre en el exterior de un vaso de cristal en un día caluroso de verano, pero se requiere mucha energía para mantener dicha superficie a baja temperatura, pudiendo además no funcionar con una humedad relativa inferior al 50 por ciento. El nuevo sistema no tiene estas limitaciones.

 

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