Lunes, 10 octubre 2011
Reportaje

Los extraños vegetales que aman al fuego

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Por regla general, un incendio forestal es una de las peores cosas que puede sucederle a un árbol. Pero algunas especies, incapaces de competir contra sus rivales por ser inferiores a éstos en casi todas las cualidades, sí les superan en una: la resistencia al fuego. Por eso, para un árbol de esta clase, un incendio forestal puede ser un acontecimiento positivo, que elimine a todos los competidores a su alrededor y le salve de la muerte.

Algunos científicos, como por ejemplo Charles Lafon de la Universidad A&M de Texas, se han especializado en reconocer las huellas del fuego en los anillos de crecimiento anual de los árboles supervivientes, y han constatado que algunos han soportado numerosos incendios forestales.

Analizando esos anillos, también es posible averiguar el año exacto, e incluso la estación de éste, en que se produjo un determinado incendio.

El grado de adaptación de algunos árboles a un entorno propenso a arder es notable. Bastantes especies de árboles que viven en áreas con alto riesgo de sufrir incendios, tienen una corteza gruesa, que les sirve para proteger sus partes internas. E incluso algunos árboles dependen de los incendios para reproducirse. Uno de ellos es el Pinus pungens, el cual posee un mecanismo especial que a menudo hace que sus conos no se abran para liberar las semillas a menos que sean calentados por un fuego, lo que asegura al árbol que sus nuevas plántulas emerjan en un momento óptimo, poco tiempo después de un incendio, cuando todos los vegetales rivales de la zona han desaparecido.

De modo similar, las semillas de una extraña planta, en peligro de extinción y de la que se cree que tan sólo vive en el Monte Peters, del condado de Giles, en Virginia, Estados Unidos, requieren altas temperaturas, como las causadas por un incendio, para germinar. Sin el fuego, sus esfuerzos reproductivos fracasan. A principios de la década de 1990, la planta estuvo al borde de la extinción, antes de que, siguiendo las directrices de un programa de conservación, se encendieran fogatas de manera controlada para ayudar a reproducirse a los escasos ejemplares de la planta, y aumentar someramente su población.

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Esta relación extraña y fascinante de algunos vegetales con el fuego puede llegar en algunos casos al extremo de que ellos mismos ayuden a provocar un incendio, según se dedujo en un estudio de 2009 del que ya informamos en su día desde NCYT. Un ejemplo de tan singulares vegetales es el de los árboles resistentes al fuego que pueblan terrenos de sabana. Al producir materiales fácilmente inflamables, estarían siguiendo el impulso evolutivo de la selección natural. Los incendios así promovidos por esos árboles acaban con sus competidores y les permiten prosperar en un entorno del que serían erradicados por otros vegetales. De hecho, ésta puede ser la explicación de por qué las sabanas que podrían convertirse en bosques frondosos no lo hacen.

En aquel estudio, Brian Beckage (Universidad de Vermont), William Platt (Universidad Estatal de Luisiana), y Louis Gross (Universidad de Tennessee) utilizaron un modelo matemático para demostrar que los bucles de realimentación positiva entre la frecuencia de incendios y los árboles de la sabana, en solitario o junto con las hierbas, pueden estabilizar las comunidades ecológicas manteniéndolas en un estado de sabana, evitando que ésta se convierta en bosque.

Este fenómeno es un buen ejemplo de que algunos árboles son capaces de modificar su entorno para facilitar su aposentamiento en él a expensas de sus competidores.


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