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Miércoles, 3 mayo 2017
Paleontología

La capacidad de recuperar proteínas de dinosaurios de sus huesos

Puede que el ADN atraiga toda la atención, pero son las proteínas las que hacen el trabajo (son codificadas por el ADN y realizan todas las funciones que mantienen vivas a las células). Por eso, la reciente confirmación de que es posible extraer proteínas de huesos de dinosaurios de 80 millones de años de antigüedad ha proporcionado materia prima para hacernos grandes preguntas sobre muchas cosas, desde la evolución a los biomateriales, pasando por la vida extraterrestre.

 

Mary Schweitzer, profesora de biología en la Universidad Estatal de Carolina del Norte en Estados Unidos, ha venido trabajando en la mejora de métodos para extraer y utilizar de forma responsable proteínas de dinosaurio.

 

Ahora que ella y sus colegas han demostrado repetidamente que se pueden extraer proteínas de huesos de dinosaurios, Schweitzer se ha centrado en nuevas vía de investigación. En primer lugar, está dirigiendo su atención hacia mejores métodos para estudiar estas proteínas de modo que los paleontólogos puedan conseguir más información con menos daños para los especímenes.

 

Una segunda área de atención es explorar lo que las proteínas pueden decirnos exactamente sobre el organismo que las produjo. Por ejemplo, ¿pueden poner de manifiesto más cosas sobre la fisiología del animal, y no solo sobre las relaciones evolutivas? ¿Pueden decirnos más sobre las funciones, no solo de las proteínas, sino también de los tejidos? ¿Pueden aportar datos sobre el comportamiento reproductivo? Quizá incluso podrían usarse las proteínas para ayudar a precisar el instante en que surgieron varias innovaciones evolutivas en los diferentes puntos de la historia biológica de la Tierra.

 

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Ejemplo de estructuras extraídas por el equipo de Mary Schweitzer de un hueso de Tiranosaurio rex. (Foto: Mary Schweitzer, North Carolina State University)

 

Los paleontólogos, por supuesto, están interesados en cómo era la vida de los dinosaurios, pero Schweitzer cree que su investigación puede tener también repercusiones para nuestra propia época e incluso para nuestro futuro. Por ejemplo, dado que los dinosaurios vivieron a lo largo de numerosos periodos de cambio global, una situación de cambio climático que también estamos afrontando nosotros ahora, quizá podamos aprender algo sobre cómo respondieron ante dichos cambios a nivel molecular y extraer enseñanzas que puedan ayudarnos a lidiar con los efectos biológicos del calentamiento global.

 

Mejorar los métodos de investigación usados para extraer proteínas de huesos antiguos podría incluso ser útil en la búsqueda de vida extraterrestre, tal como señala Schweitzer. Después de todo, analizar huesos desenterrados de los sedimentos de Montana (EE.UU.) en busca de biomoléculas fragmentadas y diminutas podría no ser tan diferente a examinar sedimentos en Marte, en busca de señales de vida.

 

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