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Martes, 11 octubre 2011
Astrofísica

Crean una galaxia como la Vía Láctea en una sofisticada simulación digital

Tras nueve meses de procesamiento de datos numéricos en una potente supercomputadora, una hermosa galaxia espiral, muy similar a la nuestra, la Vía Láctea, ha surgido de una simulación informática de la física involucrada en la formación de las galaxias y su evolución.

La simulación, a cargo de investigadores de la Universidad de California en Santa Cruz, y del Instituto de Física Teórica en Zúrich, resuelve un enigma planteado hace tiempo, y que había llevado a algunos científicos a poner en duda el modelo cosmológico más aceptado del universo.

Esta galaxia simulada, una especie de "hermana virtual" de la Vía Láctea, ha recibido el nombre de "Eris".

Los esfuerzos previos para formar una galaxia con disco de gran masa, al estilo de la Vía Láctea, fracasaron, porque las galaxias simuladas terminaron con  bulbos galácticos centrales que resultaban enormes en comparación con el tamaño de los discos.

La galaxia Eris es una galaxia espiral masiva con una "barra" central de estrellas brillantes y otras propiedades estructurales que concuerdan con las poseídas por galaxias como la Vía Láctea. Su perfil de brillo, la proporción entre el bulbo galáctico y el disco, el contenido de estrellas, y otras características importantes, están dentro de la gama de lo usualmente observado en la Vía Láctea y otras galaxias del mismo tipo.

El equipo de la astrofísica Javiera Guedes "diseccionó" a la galaxia virtual de muchas maneras diferentes para confirmar que se ajusta a los rasgos observados en esas otras galaxias.

[Img #4670]
Los resultados de la simulación apoyan la teoría vigente de la Materia Oscura Fría. Según esta teoría, la evolución de la estructura en el universo es impulsada por las interacciones gravitatorias de esa rara clase de materia, "oscura" porque no puede ser vista, y "fría" por la lentitud del movimiento de sus partículas.

La gravedad actuó inicialmente sobre las ligeras fluctuaciones de densidad presentes poco después del Big Bang, formando las primeras acumulaciones de materia oscura, que crecieron y se unieron entre sí en cúmulos cada vez más grandes.

La materia ordinaria, que es de la que están hechas las estrellas, los planetas, y otros astros (menos del 20 por ciento de la materia en el universo) fue atraída hacia los "pozos gravitacionales" creados por la acción de grandes cúmulos de materia oscura, y eso hizo que se formasen galaxias en los centros de los halos de materia oscura.


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