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Martes, 16 mayo 2017
Astronomía

Gigantescos "tornados" que removieron la superficie de Marte tras impactos de objetos cósmicos

Examinando imágenes de Marte captadas por la NASA hace unos pocos años, el geólogo Peter Schultz observó en su día extraños grupos de líneas brillantes surgiendo de unos cuantos cráteres de impacto grandes en la superficie del planeta. Las líneas son raras en cuanto a que se extienden mucho más lejos de los cráteres que los patrones normales de expulsión de material, y solo son visibles en imágenes térmicas (infrarrojas) tomadas durante la noche marciana.

 

Valiéndose de observaciones geológicas, experimentos de impactos en el laboratorio y modelado informático, Schultz y Stephanie Quintana, ambos de la Universidad Brown en Providence, Rhode Island, Estados Unidos, han ofrecido una nueva explicación sobre cómo se formaron estas líneas. Han mostrado que los remolinos de viento parecidos a tornados, generados por impactos lo bastante fuertes como para excavar cráteres y girando a velocidades de 800 km/h o más, erosionaron el suelo y expulsaron polvo y pequeñas rocas hasta exponer al exterior capas originalmente situadas bajo ellas.

 

Cuando un asteroide, u otro cuerpo, golpea un planeta a alta velocidad, toneladas de polvo procedentes tanto de él como de la superficie afectada son vaporizadas en un instante. Los experimentos de Schultz indican que los penachos de vapor viajan hacia fuera desde el punto de impacto, justo encima de la superficie del choque, a velocidades increíbles. Si se aumentara la escala de los impactos en el laboratorio hasta el tamaño de los de Marte, la velocidad del penacho de vapor sería supersónica. E interactuaría con la atmósfera marciana generando así vientos potentes.

 

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Imagen infrarroja que muestra las líneas brillantes que se extienden desde el cráter Santa Fe en Marte. A juzgar por las conclusiones del nuevo estudio, se debieron formar por la acción de vientos muy fuertes creados por el impacto que produjo el cráter. (Foto: NASA/JPL-Caltech/Arizona State University)

 

El penacho y sus vientos asociados no causaron por sí mismos las líneas extrañas, sin embargo. Los penachos viajan generalmente por encima de la superficie, lo que evita el tipo de erosión profunda vista en las áreas afectadas. Pero Schultz y Quintana han determinado que cuando el penacho golpea una estructura superficial elevada, esto altera el flujo y causa que se formen y caigan sobre la superficie potentes remolinos. Y estos remolinos, según los autores del estudio, son los responsables de esa peculiar erosión de la superficie, incluyendo la generación de las líneas estrechas.

 

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