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Jueves, 25 mayo 2017
Paleontología

El caso más antiguo conocido de vida en tierra firme: hace 3.480 millones de años

Unos científicos han descubierto evidencias fósiles de vida que existió en depósitos de sedimentos de fuentes termales de 3.480 millones de años de antigüedad, en la zona de Pilbara (Australia occidental), lo que retrasa en 3.000 millones de años la existencia más temprana conocida de fuentes termales terrestres habitadas en la Tierra.

 

Anteriormente, la evidencia más antigua de vida microbiana en tierra procedía de depósitos de 2.700 a 2.900 millones de años en Sudáfrica, que contenían suelos primitivos ricos en materia orgánica.

 

Por tanto, lo descubierto por el equipo de Tara Djokic, de la Universidad de Nueva Gales del Sur en Australia, no solo extiende 3.000 millones de años hacia atrás el registro de vida viviendo en fuentes termales, sino que también indica que había vida desarrollándose fuera del mar, aposentada en tierra firme, mucho antes de lo que se suponía previamente, hasta unos 580 millones de años antes.

 

Esto podría aportar más credibilidad a la idea de que la vida comenzó en fuentes termales de agua dulce y en tierra, en vez de hacerlo en el mar y adaptarse luego a tierra firme como muchos científicos creen.

 

La comunidad científica debate dos hipótesis principales sobre el origen de la vida. Una es que se inició en las fumarolas hidrotermales del fondo del mar. La otra, que empezó en tierra firme, lo cual constituye una versión de la “pequeña laguna caliente” de Darwin.

 

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Burbujas esféricas preservadas en rocas de hace 3.480 millones de años en la Formación Dresser, que proporcionan evidencias de posible vida primitiva que habitó en antiguas fuentes termales en tierra firme. (Foto: UNSW)

 

El descubrimiento de firmas potencialmente biológicas en estas antiguas fuentes termales en Australia occidental proporciona una perspectiva geológica que podría aumentar la credibilidad de un origen de la vida en tierra.

 

Djokic destaca que esta investigación atañe también a la búsqueda de vida en Marte, porque el Planeta Rojo tiene depósitos de sedimentos de fuentes termales de edad similar a las de la Formación Dresse en Pilbara.

 

“De los tres posibles lugares de aterrizaje principales para el robot Mars 2020, Columbia Hills está señalado como un entorno de fuentes termales. Si la vida puede ser preservada en fuentes termales tan atrás en la historia de la Tierra, entonces hay una buena oportunidad que pueda haberse conservado también en las fuentes termales marcianas”, explica Djokic.

 

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