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Martes, 25 octubre 2011
Biología

Aprovechar en la sangre humana los secretos biológicos del mamut lanudo para soportar el frío

La sangre de los mamuts lanudos, esas criaturas extintas semejantes a los elefantes y que vagaban por la Tierra en tiempos prehistóricos, está ayudando a un equipo de científicos a desarrollar nuevos productos sanguíneos para intervenciones médicas modernas, que incluyen la reducción temporal de la temperatura corporal de los pacientes en casos donde ello puede ser de ayuda para el buen resultado de una operación quirúrgica.

La investigación la ha llevado a cabo el equipo de Chien Ho (Universidad Carnegie Mellon, en Pittsburgh, Pensilvania) y sus colegas de la Universidad de York en el Reino Unido, el Centro Australiano de ADN Antiguo, y la Universidad de Manitoba en Canadá.

Los ancestros del mamut lanudo surgieron y evolucionaron en climas cálidos, donde viven actualmente los elefantes africanos y asiáticos, pero emigraron a las regiones frías de Eurasia hace entre 1,2 y 2 millones de años, en la Edad de Hielo del Pleistoceno. Se adaptaron a su nuevo entorno desarrollando una piel más gruesa y lanuda, y orejas más pequeñas, lo que les ayudó a conservar mejor el calor. Eso conllevó, posiblemente, un cambio significativo en su ADN.

En una investigación anterior, Ho y sus colegas descubrieron que una proteína de la sangre (la hemoglobina) que transporta el oxígeno desde los pulmones al resto del cuerpo, presenta mutaciones en el ADN del mamut lanudo que la hacen diferente de la de su primo evolutivo, el elefante asiático. Los científicos revisaron entonces las mutaciones que ayudaron a los mamuts lanudos a sobrevivir expuestos a las bajas temperaturas, y analizaron meticulosamente la hemoglobina de este antiguo animal.

Dado que no tenían una muestra de sangre del mamut lanudo, prepararon la hemoglobina en el laboratorio mediante el uso de secuencias de ADN fragmentado de tres mamuts que murieron en Siberia hace entre 25.000 y 43.000 años.

[Img #4898]
En comparación con la hemoglobina de los elefantes asiáticos y la de los seres humanos, la proteína del mamut lanudo era mucho menos sensible a los cambios de temperatura, lo que significa que tenía una buena capacidad para suministrar a los tejidos el oxígeno que necesitaban, incluso a baja temperatura, mientras que las otras hemoglobinas no pueden hacerlo. Esto se debe probablemente a por lo menos dos de las mutaciones en el gen de la hemoglobina del mamut lanudo.

En el nuevo estudio, se ha avanzado en esta línea de investigación, analizando sobre todo la base molecular de la adaptación de la hemoglobina del mamut lanudo a las bajas temperaturas de la Edad de Hielo del Pleistoceno, y comparando la hemoglobina del mamut lanudo con la del elefante asiático y la del Ser Humano.

Lo descubierto hasta el momento abre perspectivas fascinantes sobre la posibilidad de diseñar nuevos productos de sangre artificial para su uso en la hipotermia inducida, durante operaciones de cirugía del corazón o del cerebro.


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