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Miércoles, 9 agosto 2017
Geología

Magma actuando desde el subsuelo, ¿el principal culpable de la extinción masiva de finales del Pérmico?

Unos geólogos creen haber determinado cuál fue el suceso exacto que desencadenó la extinción de finales del Pérmico, la extinción masiva más devastadora de la Tierra, que mató al 90 por ciento de los organismos marinos y al 75 por ciento de los de tierra firme, hace aproximadamente 252 millones de años.

 

El equipo, del Instituto Tecnológico de Massachusetts (MIT), en Cambridge, Estados Unidos, y el USGS (U.S. Geological Survey, el servicio estadounidense de prospección geológica), ha llegado a la conclusión de que hace unos 251,9 millones de años, un enorme pulso de magma se elevó desde las profundidades de la Tierra, justo bajo una región que hoy en día es conocida como las Traps Siberianas y que se caracteriza por una sucesión de raras colinas que parecen grandes escalones o terrazas. El término "Traps" deriva de la palabra sueca "Trapp", que significa escalón.

 

Parte de ese magma no llegó a salir a la superficie, y en vez de ello se extendió por debajo de la corteza de la Tierra, a poca profundidad, creando una vasta red de rocas que ocupa casi 2,6 millones de kilómetros cuadrados.

 

A medida que el magma del subsuelo se cristalizaba, calentaba los sedimentos circundantes ricos en carbono. Como consecuencia de ello, estos liberaron rápidamente a la atmósfera un volumen tremendo de dióxido de carbono, metano y otros gases de efecto invernadero.

 

La emisión de este gran volumen de gases de efecto invernadero calentó el clima, aumentó la acidez del océano y dificultó mucho que las criaturas terrestres y marinas sobrevivieran.

 

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Un sector de las Traps Siberianas. (Foto: MIT)

 

Basándose en sus nuevas observaciones de los datos, Seth Burgess (MIT) y sus colegas han confeccionado una cronología de los procesos que probablemente desencadenaron la extinción de finales del Pérmico. Esta cronología, que en principio es mejor que cualquier otra elaborada previamente, consta de tres etapas principales.

 

La primera etapa marca el comienzo de erupciones generalizadas de lava sobre tierra firme, hace 252,2 millones de años. A medida que la lava se disemina y se solidifica a lo largo de un periodo de 300.000 años, se acumula conformando un inmenso casquete rocoso de gran densidad.

 

La segunda etapa se inicia hace alrededor de 251,9 millones de años, cuando ese casquete de lava solidificada se convierte en una barrera estructural para posteriores erupciones de lava. Así, el magma ascendente se para y se extiende bajo el casquete formando repisas, calentando los sedimentos ricos en carbono y liberando grandes cantidades de gases de efecto invernadero a la atmósfera, casi exactamente en el momento del inicio del suceso de extinción masiva.

 

La última etapa empieza hace alrededor de 251,5 millones de años, a medida que la liberación de gases se ralentiza, a pesar de que el magma continúa introduciéndose en los sedimentos.

 

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