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Jueves, 12 octubre 2017
Climatología

Suelos boscosos capaces de acelerar el calentamiento global

Después de 26 años, el experimento que más tiempo ha estado en marcha en el mundo para descubrir cómo afectan las temperaturas en ascenso a los suelos forestales ha puesto de manifiesto una respuesta cíclica y sorprendente, al menos en terrenos como el investigado: el calentamiento del suelo estimula periodos de abundante liberación de carbono desde él hacia la atmósfera, alternándose con periodos sin pérdida detectable en el almacenamiento de carbono en el subsuelo. En general, los resultados indican que, en un mundo en proceso de calentamiento, habrá bastantes terrenos en los que se producirá una autorretroalimentación del carbono, quizá incontrolada, entre los suelos forestales y el sistema climático, lo que se añadirá a la acumulación de dióxido de carbono atmosférico debida a la quema de combustibles fósiles y contribuirá a un calentamiento global acelerado. El estudio es obra del equipo de Jerry Melillo, del Laboratorio Biológico Marino (MBL, por sus siglas en inglés), vinculado a la Universidad de Chicago, en Estados Unidos.

 

Melillo y sus colegas empezaron su experimento pionero en 1991, en una zona de bosque caducifolio en un bosque de Massachusetts. Enterraron cables eléctricos en una serie de parcelas y calentaron el suelo 5 grados centígrados por encima de la temperatura ambiente de otras parcelas con las que han venido comparando a las calentadas. A lo largo del experimento de 26 años de duración (que aún continúa), las parcelas calentadas perdieron el 17 por ciento del carbono que había estado almacenado en materia orgánica en los 60 primeros centímetros de suelo bajo la superficie.

 

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Parcelas calentadas y otras a temperatura ambiente, monitorizadas en un estudio a largo plazo sobre el calentamiento del suelo en una zona boscosa de Massachusetts dedicada a la experimentación. Jerry Melillo, del Laboratorio Biológico Marino, y sus colegas iniciaron el estudio en 1991. (Foto: Audrey Barker-Plotkin)

 

Cada año, principalmente debido a la quema de combustibles fósiles, estamos liberando alrededor de 10.000 millones de toneladas de carbono en la atmósfera. Eso es lo que está causando el incremento en la concentración de dióxido de carbono atmosférico y el calentamiento global. Melillo argumenta que los suelos del mundo contienen alrededor de 3,5 billones de toneladas de carbono, y que si una cantidad notable de ese carbono en el suelo se añade a la atmósfera, debido a la mayor actividad microbiana en suelos más calientes, eso acelerará el proceso de calentamiento global. "Una vez se inicie esta autorretroalimentación, no existe una forma sencilla de desactivarla", advierte Melillo.

 

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