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Miércoles, 9 noviembre 2011
Astronáutica

Problemas para la sonda Fobos-Grunt

Rusia lanzó el 8 de noviembre su primera misión marciana (las anteriores las realizó la URSS), pero problemas durante el lanzamiento han impedido de momento que la sonda se dirija hacia el Planeta Rojo.

El despegue ocurrió a las 20:16 UTC, desde el cosmódromo de Baikonur. Se empleó un cohete Zenit-2FG, una modificación específica para esta misión, basada en el Zenit-2SLB. A diferencia del Zenit-3F, esta versión no utiliza la etapa Fregat como parte del cohete, sino que la llamada Fregat-SB forma parte de la sonda, bautizada como Fobos-Grunt. La versatilidad de dicho elemento de propulsión debía permitir, una vez alcanzada con éxito una órbita baja preliminar alrededor de la Tierra, efectuar dos encendidos, el último de los cuales colocaría al vehículo en una trayectoria de escape hacia Marte. Posteriormente debería servir para hacer correcciones de ruta y para frenar y colocarse en órbita alrededor del planeta.

Después del lanzamiento, y superado un período de falta de visibilidad y por tanto de comunicaciones, se esperaba encontrar a la Fobos Grunt en una ruta concreta, pero los controladores no consiguieron hallarla. Un rastreo posterior que duró varias horas permitió descubrirla aún en órbita baja, lo que indica que ninguno de los dos encendidos de la etapa Fregat se llevó a cabo.

La misión no está aún perdida. Desde el despegue se dispone de tres días antes de que se agote la batería que alimenta a los sistemas principales de la sonda (los paneles solares están cerrados para evitar que se estropeen durante la fase de propulsión, pero quizá podrán ser abiertos si es necesario), lo que dará tiempo a estudiar la situación. La información es escasa, pero parece que un problema en el ordenador de a bordo de la sonda la situó en modo seguro (desviando su orientación), suspendiéndose cualquier maniobra posterior. Si el fallo es éste y se puede corregir, por ejemplo subiendo líneas de código nuevas, la misión podría continuar. Si el fallo está en el hardware, o incluso en la etapa Fregat, estaría perdida.

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La misión de la Fobos-Grunt es muy ambiciosa. La sonda pesa 13 toneladas y media y es sin duda la más compleja construida en Rusia hasta la fecha. Su objetivo principal será analizar y capturar muestras de la superficie de la luna marciana Fobos, y traerlas a la Tierra, pero también estudiará el entorno del planeta. La nave ha sido construida por la empresa NPO Lavochkin y lleva una veintena de instrumentos científicos.

Junto a la sonda principal viaja otra de origen chino, la Yinghuo 1, de 110 kg, que debería operar de forma independiente, durante un año, en una órbita alrededor de Marte.

Los expertos siguen investigando la situación en la que se encuentra la misión. La Fobos-Grunt está de momento varada en la órbita preliminar de unos 207 por 347 km. La primera maniobra debía ocurrir dos horas y media después del despegue, y la segunda unas dos horas después. Si se resuelve el problema, restarán todavía 11 meses de viaje hacia Marte.

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