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Lunes, 14 noviembre 2011
Biología

Análisis de ADN en menos de 3 minutos

Una persona va a la consulta médica. Después de que el médico le compruebe el pulso y la presión arterial, toma algo parecido a un bastoncillo de algodón, lo adentra en la boca o en la nariz del paciente y a continuación lo inserta en una caja negra misteriosa. Antes de que el médico termine de realizar el resto del examen, la caja negra emite un sonido, indicando que ha sido identificado el patógeno que hace que la persona esté enferma.

¿Ciencia-ficción? Hasta no hace mucho, sí. Pero en estos momentos, ya se está trabajando para convertir esa tecnología en una realidad. Gracias al trabajo de Reginald Beer y su equipo de científicos e ingenieros del Laboratorio Nacional estadounidense de Lawrence Livermore, ahora es posible en menos de tres minutos realizar una amplificación de ácidos nucleicos (ADN y ARN) mediante la reacción en cadena de la polimerasa, una operación también conocida como PCR por sus siglas en inglés.

Hoy en día, la PCR es una técnica indispensable en los laboratorios de investigación médica y biológica de todo el mundo. Permite a investigadores y personal médico producir millones de copias de una sola muestra de ADN o ARN para usarlas en secuenciación del genoma, análisis de genes, diagnóstico de enfermedades hereditarias, pruebas de paternidad, identificación forense, y detección de enfermedades infecciosas.

El método estándar actual de PCR suele necesitar cerca de una hora para realizar el trabajo, lo cual es un gran adelanto respecto a las técnicas anteriores que tardaban días. Sin embargo, la PCR para un consultorio médico, y sobre todo para un centro de atención médica de urgencia debería ser aún más rápida, del orden de unos pocos minutos.

[Img #5207]

El equipo de Beer ha demostrado la eficacia de su veloz dispositivo de PCR mediante la amplificación de ADN genómico de una bacteria Enterobacter y de una porción de ADN del SARS. En el primer caso, se comprobó la capacidad del dispositivo para amplificar con rapidez un segmento grande de ADN. En el segundo caso, se mostró la utilidad del dispositivo en el manejo de un virus que es una amenaza severa para la salud pública.

El dispositivo logra 30 ciclos de amplificación de PCR del ADN objetivo en tan sólo dos minutos y 18 segundos.


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