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Redacción
Lunes, 29 enero 2018
Astrobiología

¿Virus fuera de la Tierra?

Los virus son los entes biológicos más abundantes de la Tierra. Sin embargo, figuran entre los que más lagunas presentan para el conocimiento científico. Podrían existir también fuera de la Tierra, pero hasta ahora apenas se han hecho investigaciones sobre esta posibilidad.

 

El equipo internacional de Ken Stedman, profesor de biología en la Universidad Estatal de Portland en Estados Unidos, está intentando cambiar esa situación. Estos científicos hacen un llamamiento para que la NASA y otras agencias espaciales pongan a punto tecnología que permita buscar virus en muestras líquidas de las lunas de Saturno y Júpiter, a fin de poder detectar, en recovecos de la Tierra y Marte que hayan permanecido inalterados desde un pasado distante, la presencia de virus, y para determinar si los virus terrestres podrían sobrevivir en el espacio.

 

 

Stedman se queja de que ha transcurrido más de un siglo desde el descubrimiento de los primeros virus, y que hasta ahora, en lo que se refiere a la búsqueda de vida fuera de la Tierra, han quedado siempre en segundo plano, detrás de bacterias y otros microorganismos.

 

Stedman argumenta que dado que los virus abundan en la Tierra entre 10 y 100 veces más que cualquier otro organismo, podrían ser el tipo de estructura biológica con mayores probabilidades de existir en otros planetas y lunas. Los virus también parecen ser extremadamente antiguos. Podrían haber estado presentes en el surgimiento de vida en la Tierra como uno de los primeros entes biológicos, y se cree que han intervenido en muchas transiciones evolutivas importantes de la vida en la Tierra.

 

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Ilustración de la superficie helada de Europa. Según todos los indicios, bajo ella existe un gran océano subterráneo. En dicho mar podría haber vida. (Imagen: NASA/JPL-Caltech)

 

Si este llamamiento despierta lo suficiente el interés institucional, pronto veremos una adecuada integración de la investigación sobre virus en la astrobiología. Dicha integración debería ofrecernos una buena oportunidad para poder responder a las preguntas más importantes de la astrovirología, como por ejemplo si los virus podrían propagarse entre astros. También podría conducirnos a avances en el campo de la detección de biofirmas de virus fuera de la Tierra.

 

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