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Redacción
Martes, 6 febrero 2018
Astroquímica

Otro desequilibrio atmosférico que podría delatar la presencia de vida en un planeta

A medida que el Telescopio Espacial James Webb de la NASA y otros telescopios gigantes vayan entrando en servicio se necesitarán nuevas estrategias para buscar evidencias de vida en otros planetas. Hasta ahora, no era importante idearlas porque no había medios técnicos para ponerlas en práctica. Como estos medios van a estar disponibles pronto, ya es hora de poner a punto tales estrategias. En un nuevo estudio, se ha descrito a fondo un método sencillo para buscar vida que podría resultar bastante más eficaz que el de solo buscar oxígeno.

 

La investigación es obra de Joshua Krissansen-Totton y David C. Catling, de la Universidad de Washington en la ciudad estadounidense de Seattle, así como de Stephanie Olson, de la Universidad de California en la ciudad estadounidense de Riverside.

 

 

La idea de buscar oxígeno atmosférico como biofirma ha sido bien conocida por la comunidad científica desde hace mucho tiempo. Y no es mala estrategia, ya que resulta muy difícil producir grandes cantidades de oxígeno sin la intervención de la vida. Pero incluso si la vida es común en el cosmos, no existe certeza de que una parte importante de ella genere oxígeno.

 

El nuevo estudio se ha orientado a los rasgos ambientales de la Tierra derivados de la historia de la vida en ella, el único planeta habitado que conocemos, con la finalidad de hallar épocas en las que la atmósfera del planeta contenía una mezcla de gases que no estaban en equilibrio y que podrían solo existir en presencia de organismos vivos. De hecho, la capacidad de la vida de producir grandes cantidades de oxígeno solo se ha manifestado en la última etapa de la historia de la Tierra.

 

[Img #48806]

 

Telescopios futuros como el James Webb Space Telescope (derecha) observarán las atmósferas de planetas lejanos en busca de evidencias de la existencia de vida. La Tierra actual (arriba a la izquierda) posee varios gases en su atmósfera que revelan la presencia de vida. Estos son principalmente oxígeno y ozono. En el nuevo estudio se ha determinado que, para la Tierra primitiva (abajo a la izquierda), la combinación de metano y dióxido de carbono abundantes proporcionaría una señal alternativa de dicha presencia de vida. (Imágenes: NASA/Wikimedia Commons/Joshua Krissansen-Totton)

 

Al ampliar de este modo la perspectiva, los autores del estudio han identificado una nueva combinación de gases que proporcionaría evidencias de la existencia de vida: metano más dióxido de carbono, menos monóxido de carbono. En ese sentido, lo que hay que buscar es una considerable abundancia de metano y dióxido de carbono en un mundo que tenga agua líquida en su superficie, y constatar la ausencia de monóxido de carbono. Los resultados de la nueva investigación indican que esta combinación sería una señal convincente de vida. Además, como hemos dicho, ya existe la tecnología necesaria para captar estos detalles en planetas de sistemas solares cercanos, y, tal como señala Catling, una detección de esta clase podría llevar al histórico descubrimiento de una biosfera extraterrestre en un futuro no demasiado distante.

 

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