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Martes, 22 noviembre 2011
Oceanografía

Un barco ruso encuentra escombros del tsunami japonés donde los científicos predijeron

Desde que el gran tsunami desatado el 11 de Marzo en Japón arrastró millones de toneladas de escombros al Pacífico, un equipo de científicos del Centro Internacional de Investigación del Pacífico, adscrito a la Universidad de Hawái en Manoa, ha estado tratando de seguir la trayectoria de estos restos, los cuales pueden constituir una amenaza para barcos pequeños y causar problemas en costas.

Durante casi medio año, el equipo del investigador Nikolai Maximenko y el programador informático Jan Hafner sólo pudieron contar con su novedoso, pero no comprobado, modelo digital de las corrientes, para especular a dónde podrían ir a parar los escombros. Ahora, se ha producido un valioso avistamiento de los escombros en la zona que había predicho el modelo.

Estos lúgubres escombros son el producto de las casas, automóviles, y estructuras diversas, así como su contenido, que fueron arrojados al mar como consecuencia del devastador tsunami que destruyó pueblos costeros enteros el pasado 11 de Marzo, tras el terremoto japonés de magnitud 9,0.

Atendiendo a los mapas generados por el modelo de Maximenko y Hafner, la tripulación del velero ruso de entrenamiento STS Pallada encontró una serie de escombros inconfundibles del tsunami en su viaje de regreso de Honolulu a Vladivostok. Poco después de rebasar las islas Midway, el Pallada divisó una cantidad sorprendente de objetos flotantes, incluyendo una barca pesquera y diversos enseres domésticos.

A la llegada del barco a tierra firme, en el puerto de Vladivostok, la oficial de información y educación, Natalia Borodina, ha podido enviar las fotografías.

Conociendo la ubicación real y exacta de algunos de los escombros, que ahora están muy dispersos, los científicos pueden hacer estimaciones más precisas sobre cuándo los escombros podrían llegar al Monumento Nacional Marino de Papahanaumokuakea. Se ha pronosticado que los primeros escombros tocarán tierra en las Islas Midway este invierno. La masa de restos que no quede varada en Midway continuará hacia las principales islas del archipiélago hawaiano, que recibirán escombros dentro de un año y medio aproximadamente.

Dentro de unos dos años y medio, el penacho de restos alcanzará la costa oeste de Norteamérica, descargando escombros en las playas californianas, en las de la Columbia Británica (Canadá), en Alaska, y en Baja California.

En su triste itinerario, los restos alcanzarán la famosa Gran Mancha de Basura del Pacífico Norte, un lugar al que, por un curioso efecto de las corrientes marinas, se concentran muchos restos flotantes. Allí los escombros del tsunami se fragmentarán en pedazos cada vez más pequeños.

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En unos cuatro años y medio, a las costas de Hawái llegará otra mancha de restos, más abundante y duradera que la primera.

Gran parte de los escombros que abandonan la Gran Mancha de Basura del Pacífico Norte termina en los arrecifes y playas de Hawái.

Estas predicciones obtenidas con el modelo ayudarán a guiar las labores de limpieza y las operaciones de rastreo.

El rastreo de restos será importante para determinar lo que pasa con cada clase de materiales de los escombros del tsunami; por ejemplo, cómo cambia la composición del penacho de restos con el paso del tiempo, y cómo los vientos y las corrientes separan los objetos flotantes de tipos diversos.


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