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Jueves, 8 diciembre 2011
Paleontología

La difícil recuperación de los vertebrados de tierra firme tras la Gran Extinción de hace 252 millones de años

Los eventos cataclísmicos que marcaron el final del Periodo Pérmico hace unos 252 millones de años, fueron momentos decisivos en la historia de la vida en la Tierra. Hasta un 90 por ciento de los organismos marinos se extinguieron, dando paso a una nueva gama de especies marinas, algunas de las cuales todavía existen hoy en día. Sin embargo, aunque es evidente que las especies de tierra firme sufrieron grandes pérdidas, la amplitud de la extinción y la reorganización posterior han estado envueltas en muchas incertidumbres para los paleontólogos, al menos hasta ahora.

En un nuevo estudio, se ha llevado a cabo un exhaustivo análisis, espécimen por espécimen, para confirmar que los vertebrados de tierra firme sufrieron pérdidas catastróficas. Tras emerger de entre las cenizas, por así decirlo, los supervivientes, un puñado escaso de géneros, pasaron a poder vagar libremente, sin grandes impedimentos y con pocos competidores en sus respectivos nichos ecológicos.

A partir de lo hallado en el registro fósil, el equipo de investigación, de la Universidad Brown y de la Universidad de Utah, ha llegado a la conclusión de que los ecosistemas terrestres tardaron, a través de la evolución y de la especiación, hasta 8 millones de años en recuperarse plenamente de la extinción masiva.

Al parecer, al principio los ecosistemas terrestres eran más susceptibles a riesgos graves de colapso porque existían menos eslabones en la red alimentaria.

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Además, estuvieron durante bastante tiempo sujetos a numerosos altibajos, caracterizados por una alternancia entre grandes proliferaciones de vida y fuertes declives de la misma.

Para esta investigación, el equipo de Jessica Whiteside, profesora de ciencias geológicas en la Universidad Brown, ha examinado alrededor de 8.600 especímenes, desde cerca del final del Pérmico al Triásico medio, aproximadamente hace entre 260 y 242 millones de años. Los fósiles proceden de yacimientos paleontológicos de la zona sur de los Montes Urales de Rusia, y de la Cuenca de Karoo en Sudáfrica. El recuento de especímenes y su análisis indica que aproximadamente el 78 por ciento de los géneros de vertebrados de tierra firme perecieron en la extinción masiva de finales del Pérmico.


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