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Lunes, 26 diciembre 2011
Geología

Posible modo de predecir terremotos detectando aumentos de ozono en el terreno

Encontrar modos de obtener pronósticos fiables de terremotos inminentes es una meta prioritaria para los sismólogos, y un avance que podría salvar muchas vidas humanas.

Debido a ello, investigadores de todo el mundo están buscando formas fiables de predecir los terremotos, concentrándose en identificar precursores sísmicos que, si son detectados a tiempo, puedan servir como alerta temprana.

Una nueva investigación sugiere que el gas ozono emitido como consecuencia de la fracturación de rocas podría servir como indicador de terremotos inminentes. El ozono es un gas natural, que a menudo es generado por descargas eléctricas en el aire, como las de los relámpagos, o, según la nueva investigación, por rocas que se rompen bajo presión.

El equipo de Raúl A. Baragiola, Catherine Dukes y Dawn Hedges, trabajando en el laboratorio del primero, en la Universidad de Virginia, Estados Unidos, preparó experimentos para medir el ozono producido por la compresión o perforación de diferentes rocas ígneas y metamórficas, incluyendo granito, basalto, gneis, riolita y cuarzo. En los experimentos, diferentes tipos de rocas produjeron diferentes cantidades de ozono, siendo la riolita la que produjo la emisión más fuerte de ozono.

Algún tiempo antes de un terremoto, comienza a acumularse presión bajo tierra en las fallas. Esta presión fractura las rocas, y supuestamente, se produce ozono detectable.

Baragiola inició esta línea de investigación al preguntarse si la explicación a la aparente capacidad de percibir un terremoto inminente que algunos animales parecen haber mostrado podría deberse a que son sensibles a los cambios en los niveles de ozono, y por tanto capaces de actuar de un modo inusual, y quizá revelador, poco antes un terremoto.

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Si las investigaciones futuras muestran una correlación positiva entre los terremotos y el ozono a nivel del suelo, cerca de fallas geológicas, un conjunto de detectores de ozono interconectados podría captar patrones anómalos cuando la fracturación de las rocas induce la emisión de ozono desde grietas subterráneas y superficiales.

Un conjunto de detectores como ese, ubicado lejos de áreas con altos niveles de ozono a nivel del suelo, podría ser útil para dar una alerta temprana de terremotos.

La detección de un aumento de ozono a nivel del suelo también puede ser útil para anticipar deslizamientos de tierras, así como desastres en la excavación de túneles y en minas subterráneas.


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