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Martes, 3 enero 2012
Astronomía

Catálogo de planetas y lunas con potencial para albergar vida

Más de 700 exoplanetas (planetas de otros sistemas solares) han sido detectados y confirmados, y hay miles esperando serlo por la misión Kepler de la NASA y otras.

La mayoría de esos exoplanetas son gigantes gaseosos, similares a Júpiter, pero orbitando peligrosamente cerca de sus estrellas. Sólo unos pocos tienen el tamaño y la órbita correctos para ser considerados aptos para albergar formas de vida.

El Laboratorio de Habitabilidad Planetaria (PHL), de la Universidad de Puerto Rico en Arecibo, ha presentado una nueva evaluación de la habitabilidad de estos mundos como parte de su Catálogo de Exoplanetas Habitables. El catálogo no sólo identifica nuevos exoplanetas potencialmente aptos para albergar vida, incluyendo exolunas, sino que también los clasifica según diversos índices de habitabilidad.

Una importante ventaja de este tipo de clasificación es que permite comparar exoplanetas, desde el mejor hasta el peor candidato para la vida, tal como señala Abel Méndez, director del PHL e investigador principal del proyecto.

El catálogo utiliza evaluaciones de habitabilidad como el Índice de Similitud a la Tierra (ESI), la Distancia a las Zonas Habitables (HZD), y la Habitabilidad Primaria Global (GPH), así como sistemas de clasificación y comparaciones con la Tierra del pasado y la del presente.

Es previsible que nuevas observaciones, tanto de observatorios terrestres como orbitales, descubran miles de exoplanetas en los próximos años, por lo que el uso de este catálogo de planetas y lunas con posibilidades de vida ayudará a los astrobiólogos a escoger los astros más interesantes para sus investigaciones.

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En el catálogo, hay una quincena de exoplanetas y una treintena de exolunas con el potencial de albergar vida. Futuras observaciones con nuevos instrumentos, como el propuesto Buscador de Planetas Terrestres de la NASA (TPF), serán necesarias para confirmar la idoneidad para la vida de cualquiera de estos candidatos.


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