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Lunes, 30 enero 2012
Química

Reutilizar el papel para elaborar biocombustibles

Aunque una parte del papel usado se recicla para volverlo a poner en circulación, el resto va a parar irremisiblemente a los vertederos. Y en algunos países y épocas del año, la situación se agrava. Por ejemplo, con las festividades navideñas, se utiliza mucho papel en envolver regalos, y una buena parte del mismo acaba arrojado a los basureros, sin posibilidad práctica de ser reciclado o aprovechado de otros modos.

En un nuevo estudio, se ha llegado a la conclusión de que es viable elaborar biocombustibles a partir de diversas clases de papel usado, incluyendo el que se emplea para envolver regalos.

El estudio, realizado por científicos del Imperial College de Londres, demuestra que inmensas cantidades de papel usado podrían convertirse en biocombustibles, mediante la fermentación del papel usando microorganismos. Los investigadores esperan que los biocombustibles obtenidos a partir del papel usado puedan proporcionar finalmente una alternativa a los combustibles fósiles como el gasóleo y la gasolina, con la consiguiente reducción del impacto medioambiental.

El papel usado es un material muy abundante. Sin ir más lejos, para el caso del papel utilizado en las festividades navideñas que hemos citado antes como ejemplo, se ha calculado que si todo el empleado en el Reino Unido para envolver regalos y para las tarjetas navideñas que la gente envía a familiares y amigos, fuera recogido y fermentado, se obtendría una cantidad enorme de biocombustible.

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Según algunas estimaciones, cerca de 1.500 millones de tarjetas y 83 kilómetros cuadrados de papel para envolver regalos son desechados por los residentes del Reino Unido en la época de la Navidad. De todo este material, una parte es reciclada, pero el resto va a parar a los vertederos. Con esa cantidad de papel, podría fabricarse de 5 a 12 millones de litros de biocombustibles, según calculan los investigadores, una cantidad suficiente para permitir a 1.000 autobuses recorrer 18.000 kilómetros.

El equipo de Richard Murphy y Lei Wang cree que sería factible construir plantas de procesamiento de biocombustible de esta índole. El proceso de fermentación podría incluso funcionar razonablemente bien con papel de tarjetas y de envolver regalos que haya sido "contaminado' con cinta adhesiva, purpurina y otros productos usados en los envoltorios de regalos y en las tarjetas navideñas.

Las sustancias insolubles como la purpurina se pueden filtrar fácilmente como parte del proceso.

Los investigadores ya han fermentado diferentes tipos de papel y cartulina en el laboratorio para evaluar la viabilidad química y económica de la obtención de etanol mediante este proceso. Según los análisis, no sólo funciona en el laboratorio sino que también debe ser económicamente viable a escala industrial.


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