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Lunes, 5 marzo 2012
Zoología

El motivo de las distintas cantidades de grasa corporal en el gato, la rata y el murciélago

Los animales tienen distintas cantidades de grasa corporal dependiendo de su especie, estado y sexo. Sin embargo, desde los inicios de la ciencia de la biología, las causas de esas diferencias han sido un misterio.

Una nueva investigación aporta una posible explicación para aclarar este enigma.

El equipo de Andrew Higginson (Universidad de Bristol) usó modelos matemáticos para analizar la cantidad de músculo y grasa que los animales deberían tener en su cuerpo para maximizar sus posibilidades de supervivencia.

Los resultados del trabajo con estos modelos coinciden con una hipótesis lógica, e indican que un factor muy importante, quizá el más decisivo, es en qué medida la grasa corporal incrementa los costes energéticos del movimiento. Los modelos revelaron que la cuantía de este costo influía en si los animales grandes debían tener más grasa que los animales pequeños, o viceversa.

Esto puede explicar diferencias entre distintas familias de mamíferos. Por ejemplo, los murciélagos más grandes tienen proporcionalmente menos grasa corporal que los murciélagos pequeños, pero los grandes carnívoros terrestres tienen más grasa que los carnívoros terrestres pequeños. Entre los roedores, las especies de tamaño medio son las que tienen mayor cantidad de grasa corporal. Estas diferencias concuerdan con las predicciones de los modelos si se tiene en cuenta el costo del peso de la grasa para cada uno de estos tres grupos. Los murciélagos vuelan, y por tanto es alto el costo del peso adicional, mientras que los carnívoros pasan mucho tiempo descansando y por tanto usan menos energía que los roedores, los cuales frecuentemente están corriendo (huir de otros animales o de amenazas potenciales es algo que deben hacer mucho más a menudo que por ejemplo un león).

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En definitiva, el por qué especies animales distintas tienen distintas cantidades de grasa corporal puede ser explicado en gran medida por el balance más idóneo en cada caso entre las propiedades que ayudan a evitar morirse de hambre y las que ayudan a evitar morir atrapado por un depredador. Estas causas de muerte suelen ejercer presiones opuestas sobre los animales. Por ejemplo, almacenar grandes cantidades de grasa ayuda a los animales a sobrevivir durante los períodos en que el alimento escasea, pero también los enlentece y hace que sea más probable que los atrape un depredador.


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