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Viernes, 23 marzo 2012
Química

Alternativa barata y eficaz a los catalizadores de platino

Una técnica para crear una nueva molécula que estructural y químicamente emula la parte activa de la molibdenita, un catalizador industrial ampliamente usado, ha sido desarrollada por investigadores del Laboratorio Nacional estadounidense Lawrence Berkeley (Berkeley Lab).

Esta técnica promete la capacidad de crear de manera eficiente materiales catalizadores que puedan servir como alternativas eficaces y baratas al platino, para generar hidrógeno gaseoso a partir de agua acidificada.

Christopher Chang y Jeffrey Long, químicos del Berkeley Lab y también de la Universidad de California en Berkeley, dirigieron un equipo de investigación que sintetizó una molécula para imitar las unidades de bisulfito de molibdeno, en forma de triángulo, a lo largo de los bordes de cristales de molibdenita, que es donde tiene lugar casi toda la actividad catalítica.

Valiéndose de técnicas de química molecular, el equipo de Chang, Long, Hemamala Karunadasa, Elizabeth Montalvo, Yujie Sun y Marcin Majda ha conseguido capturar la esencia funcional de la molibdenita y sintetizar la unidad más pequeña posible de su sitio activo catalítico.

Ahora debiera ser posible diseñar nuevos catalizadores que tengan una alta densidad de sitios activos, de modo que se obtenga la misma actividad catalizadora con mucho menos material.

El hidrógeno podría desempeñar un papel importante en las futuras tecnologías de las energías renovables si para producirlo se pueden desarrollar medios relativamente baratos, eficaces y limpios.

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Actualmente, la mejor técnica disponible para producir el hidrógeno es separar las moléculas de agua en moléculas de hidrógeno y oxígeno usando el platino como catalizador. Sin embargo, siendo el precio del platino superior a los dos mil dólares la onza (28,35 gramos), el mercado de los catalizadores está muy abierto a adoptar catalizadores alternativos de costo más bajo.

Hay alternativas al platino que son mucho más baratas, pero arrastran problemas técnicos. Con la nueva clase de catalizadores desarrollada por Chang y sus colaboradores, se puede disfrutar simultáneamente de una buena funcionalidad y un bajo costo.


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