Lunes, 23 abril 2012
Ecología

¿Carbón vegetal para evitar emisiones de metano en vertederos de basura?

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El metano, usado a menudo como gas de combustión para cocinar y para calefacción, es un potente gas de efecto invernadero; su capacidad de atrapar calor atmosférico es unas 20 veces mayor que la del dióxido de carbono. Una fuente de metano, importante aunque de lento fluir, corresponde a los vertederos de basuras, sobre todo si son viejos y están abandonados.

Aunque evitar las emisiones de metano en estos lugares puede resultar caro, unos investigadores tienen la certeza de que una manera barata y eficaz de tratar el problema de las emisiones puede ser tan fácil como aplicar a los vertederos una cubierta, empleando el carbón vegetal como ingrediente principal.

Krishna Reddy, profesor de ingeniería civil y de materiales, así como Jean Bogner, profesor de ciencias terrestres y medioambientales, ambos de la Universidad de Illinois en Chicago, opinan que las capas de biocarbón, ya sea solo o mezclado con tierra, pueden capturar el metano y mantenerlo retenido durante un tiempo lo bastante largo como para permitir a las bacterias metanotrofas descomponerlo, produciendo como subproducto el dióxido de carbono, que, a igual cantidad que el metano, es menos perjudicial que éste en cuanto al efecto invernadero.

El biocarbón es carbón vegetal obtenido a partir de biomasa, como por ejemplo desechos agrícolas y madereros. Básicamente consiste en carbono con una amplia área de superficie donde se adhieren las bacterias que buscan capturar y consumir cualquier molécula de metano que pase cerca de ellas. La mayor parte del metano escapa de los viejos basureros antes de que las bacterias puedan hacer su trabajo. El biocarbón ayudaría a mantener al gas en el lugar.

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Otra ventaja del biocarbón es que ayuda a oxigenar la tierra, proporcionando un ambiente donde las bacterias metanotrofas pueden prosperar.

Reddy y Bogner harán una serie de análisis de laboratorio de muestras de biocarbón obtenidas de diferentes fuentes, para comprobar sus niveles de acidez, su contenido en cenizas y su capacidad para retener la humedad. Determinarán qué tipos de carbón vegetal dan mejores resultados en la función de retener metano, cómo se comportan aplicados a tierras de diferentes clases, y qué espesor se necesita para lograr una eficacia razonablemente buena.


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