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Martes, 24 abril 2012
Paleontología

Fósiles de humanos extraños de hace menos de 15.000 años

Los fósiles descubiertos en dos cuevas del sudoeste de China han sacado a la luz a un grupo humano de la Edad de Piedra hasta ahora desconocido, lo que con toda probabilidad cambiará de modo sorprendente la historia del poblamiento inicial de Asia.

Hasta ahora, no se habían encontrado fósiles de menos de 100.000 años de antigüedad en la parte continental de Asia Oriental que se parecieran a una especie que no fuera la nuestra (Homo sapiens). Los fósiles ahora analizados son de unas gentes extrañas, con una combinación muy inusual de características anatómicas arcaicas y modernas, y son los menos antiguos de su tipo que se han encontrado hasta la fecha en la parte continental de Asia Oriental.

Con sólo de 11.500 a 14.500 años de antigüedad, estas intrigantes personas habrían compartido el entorno con gentes de aspecto moderno en un momento en que aparecían las primeras culturas agrícolas de China.

El nuevo y detallado análisis de estos fósiles ha sido realizado por un equipo internacional de científicos dirigido por Darren Curnoe, de la Universidad de Nueva Gales del Sur en Australia, y Ji Xueping del Instituto de Reliquias Culturales y Arqueología de Yunnan en China.

Estos nuevos fósiles podrían pertenecer a una especie humana previamente desconocida, una que sobrevivió hasta el final de la Era Glacial hace unos 11.000 años.

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Alternativamente, podrían representar el resultado de una migración muy temprana, y desconocida hasta ahora, de humanos modernos desde África, una población que pudo no haber contribuido genéticamente al acervo de los humanos actuales.

En 1989, unos arqueólogos chinos hallaron los restos de al menos tres de estos extraños individuos en Maludong (o Cueva del Ciervo Rojo), cerca de Mengzi, en la provincia de Yunnan. Estuvieron sin ser estudiados hasta 2008, cuando comenzó una investigación con la participación de científicos de seis instituciones chinas y cinco australianas.

Un geólogo chino encontró un cuarto esqueleto parcial en 1979 en una caverna cercana al pueblo de Longlin, en la vecina Región Autónoma de Guangxi Zhuang. Los restos fósiles permanecieron incrustados en un bloque de roca hasta 2009, cuando el equipo internacional los extrajo y comenzó la larga tarea de reconstruirlos y analizarlos.


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