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Miércoles, 25 abril 2012
Paleontología

Las plumas en los dinosaurios surgieron más para atraer pareja que para volar

En una investigación se ha llegado a la conclusión de que las plumas del Microrraptor, un dinosaurio del tamaño de una paloma, con cuatro alas, y que vivió hace unos 120 millones de años, tenían un vistoso brillo iridiscente. Su cola era estrecha y estaba adornada con un par de plumas llamativas. Todo apunta a que la función de estos rasgos era de carácter social, como por ejemplo para el cortejo orientado al apareamiento.

El fósil analizado en este estudio representa el registro más antiguo de coloración iridiscente en plumas. Profundizar en el conocimiento de las plumas de este animal ayudará a los científicos a resolver la controversia sobre cómo comenzó en los dinosaurios la transición hacia la capacidad de volar.

El descubrimiento hecho por el equipo de la paleontóloga Julia Clarke de la Universidad de Texas en Austin, y el biólogo Matt Shawkey de la Universidad de Akron, también en Estados Unidos, se consiguió a partir de la comparación entre los patrones de las organelas conteniendo pigmento en un fósil de Microrraptor y los de aves modernas.

Desde que fue descubierto en 2003 como el primer dinosaurio de cuatro alas, el Microrraptor ha estado en el centro de una tormenta de preguntas sobre la evolución de las plumas y el vuelo. Los científicos han propuesto funciones aerodinámicas para varios de los rasgos de las plumas del animal, por ejemplo la cola. Aunque en su día se creyó que esta cola era apta para ayudar a volar al animal, los últimos análisis indican que era mucho más estrecha de lo creído, y con las dos citadas plumas sobresaliendo en las puntas.

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Las aves modernas usan las plumas para muchas cosas, que van desde el vuelo y la termorregulación, hasta para atraer a la pareja. La iridiscencia está muy generalizada entre las aves modernas, que la usan frecuentemente como ostentación para el cortejo o para otras funciones sociales. La evidencia de que el plumaje del Microrraptor era iridiscente en buena parte, sugiere que su principal función era ornamental, y que probablemente evolucionó para el cortejo y otras interacciones sociales, y no como una adaptación para el vuelo.

En la investigación también han participado Mark Norell, Mick Ellison y Rui Pei del Museo Americano de Historia Natural, Quanguo Li, Ke-Qin Gao y Meng Qingjin del Museo de Historia Natural de Pekín en China, y Liliana D'Alba de la Universidad de Akron.


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