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Viernes, 1 junio 2012
Paleoclimatología

Investigando el clima tropical del pasado remoto gracias a las estalagmitas

Las estalagmitas podrían ser un instrumento fundamental para llenar un importante vacío en el conocimiento científico sobre el clima tropical del pasado remoto. Y también pueden contribuir de manera significativa a profundizar en el sistema climático terrestre y permitir pronosticar mejor la forma en que tal sistema puede responder al rápido aumento en el dióxido de carbono atmosférico que se ha venido registrando desde el inicio de la Revolución Industrial.

Muchos registros paleoclimáticos existentes están mayormente ubicados en las latitudes altas, ya que provienen de núcleos de hielo polar o de sedimentos del fondo marino en el Atlántico Norte. Sin embargo, uno de los principales motores de la variabilidad actual del clima es El Niño, que es un fenómeno del todo tropical. ¿Cómo estudiar pues las influencias climáticas tropicales? Una estrategia que cada vez está demostrando ser más eficaz es la de recurrir a las estalagmitas.

"Las estalagmitas son los núcleos de hielo de los trópicos", dice agudamente Jess Adkins, profesor de Geoquímica y de Ciencias del Medio Ambiente Global en el Instituto Tecnológico de California (Caltech en su forma abreviada en inglés). El equipo de Adkins, la geoquímica Kim Cobb, del Instituto Tecnológico de Georgia, y Nele Meckler (ahora en el Instituto Geológico adscrito al Instituto Federal Suizo de Tecnología, en Zúrich) recogieron muestras de estalagmitas en cuevas del norte de Borneo, y midieron sus niveles de isótopos de oxígeno para reconstruir una historia del clima tropical del Pacífico Occidental a lo largo de cuatro ciclos glaciales, durante el Pleistoceno tardío (de 570.000 a 210.000 años atrás).

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A lo largo de la historia de la Tierra, las zonas climáticas del mundo se han desplazado en el transcurso de los períodos de enfriamiento glacial que llevaron a las edades del hielo, así como durante los períodos interglaciales de calidez relativa, como el actual. Estudios anteriores en las latitudes altas han indicado que hace alrededor de 430.000 años, las temperaturas máximas y los niveles de dióxido de carbono atmosférico en los ciclos interglaciales aumentaron de repente en cerca de un tercio de su valor. Pero nadie ha sabido si sucedía lo mismo en latitudes más cercanas al ecuador.

Mediante el estudio de los registros de las estalagmitas tropicales, Adkins y su equipo han comprobado que no aparece ninguna evidencia de tal incremento súbito.

En la investigación también han trabajado Matthew Clarkson de la Universidad de Edimburgo, en Escocia, Reino Unido, y Harald Sodemann del Instituto Federal Suizo de Tecnología, en Zúrich.


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