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Jueves, 7 junio 2012
Biología

Descifrando el lenguaje universal de los gusanos nematodos

Parece que todos los animales tienen alguna vía para intercambiar información. Los monos vocalizan mensajes complejos, las hormigas crean rastros de olor hasta los sitios donde hay alimento, y las luciérnagas iluminan sus vientres para atraer parejas. Pero, aunque los gusanos nematodos están entre los animales más abundantes del planeta, se sabe poco sobre el modo en que se comunican entre sí.

Ahora, una nueva investigación ha mostrado que una amplia gama de gusanos nematodos se comunica mediante una clase de señales químicas recientemente descubierta.

En un estudio previo llevado a cabo por el laboratorio de Frank C. Schroeder, de la Universidad de Cornell en Ithaca, Nueva York, se demostró que un gusano nematodo muy estudiado, el Caenorhabditis elegans, usa ciertas señales químicas para intercambiar información. Lo que no se sabía era si otros gusanos del mismo filo "hablan" entre sí de modos similares.

En el nuevo estudio, el grupo de Schroeder ha colaborado con el de Paul Sternberg del Instituto Tecnológico de California (Caltech) en Pasadena, para aclarar la citada cuestión de si otros gusanos de ese filo se comunican entre sí.

Al examinar varios gusanos nematodos, los investigadores han encontrado para su sorpresa que los gusanos analizados combinan y usan los mismos tipos de sustancias químicas en sus comunicaciones. Lo descubierto se podría describir como el hallazgo de las letras o palabras de un idioma universal de los gusanos nematodos, la sintaxis del cual los científicos todavía no conocen más que de manera superficial. Todo apunta a que muchos gusanos nematodos, quizás todos, se comunican mediante este mismo lenguaje, que se basa en secretar pequeñas moléculas para construir estructuras químicas que funcionan como palabras.

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Los gusanos nematodos constituyen una amplia gama de criaturas: Han sido encontrados en fuentes termales, hielo ártico, y sedimentos del fondo marino. Muchos tipos de gusanos nematodos son inofensivos, o incluso beneficiosos, pero otros causan daños a vegetales, animales y al Ser Humano. Descifrar el idioma de estos gusanos podría permitir desarrollar estrategias más eficaces, baratas y respetuosas con el medio ambiente, para impedir la propagación de especies de gusanos nematodos dañinas para la salud humana y la del ganado, animales de compañía y cultivos agrícolas.

En la investigación también han trabajado Andrea Choe y Dima Kogan del Caltech, Stephan H. von Reuss de la Universidad de Cornell, Estados Unidos, Edward G. Platzer de la Universidad de California en Riverside, y Robin B. Gasser de la Universidad de Melbourne en Australia.


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