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Jueves, 28 junio 2012
Astronomía

Los sistemas solares con un planeta gigante y tórrido no suelen tener más planetas

En una nueva investigación, se ha llegado a la conclusión de que los planetas gigantes con alta temperatura, a menudo llamados "Júpiteres calientes", tienen muchas probabilidades de estar solos en sus sistemas solares.

Los "Júpiteres calientes" son planetas gigantes, aproximadamente del tamaño de Júpiter, pero que, a diferencia de éste, orbitan muy cerca de sus respectivas estrellas y por lo tanto son mucho más calientes que Júpiter o la Tierra. Tienen períodos orbitales muy cortos, completando una vuelta alrededor de sus estrellas en menos de 10 días.

El nuevo estudio proporciona nuevos conocimientos sobre cómo se forman.

El equipo de Eric Ford, de la Universidad de Florida, y Jason Steffen, del Centro para la Astrofísica de Partículas, dependiente del Laboratorio del Acelerador Nacional estadounidense Fermi (Fermilab), en Illinois, utilizó información recogida por la misión Kepler de la NASA, dedicada principalmente a la búsqueda de planetas.

Los científicos bucearon en los datos reunidos por el telescopio espacial Kepler y seleccionaron una muestra de 63 sistemas planetarios de los que ya se sabía que contienen candidatos a Júpiteres calientes. A continuación, buscaron señales de planetas adicionales, ya fuese por cruzar estos por delante de sus respectivas estrellas o por influir en las órbitas de los Júpiteres calientes.

En ningún caso encontraron indicios de planetas adicionales. Para validar con un mayor margen de seguridad sus resultados, hicieron una comparación con otra muestra distinta de planetas. Utilizaron los mismos métodos para estudiar una muestra de "Júpiteres templados", planetas igualmente grandes pero ubicados más lejos de sus estrellas, y de "Neptunos calientes", planetas más pequeños que Júpiter pero más cercanos a sus estrellas.

Los autores del estudio encontraron evidencias convincentes de que al menos el 10 por ciento de los Júpiteres templados y un tercio de los Neptunos calientes tienen otros compañeros planetarios cercanos en su sistema solar. Esto parece pues corroborar que los Júpiteres calientes son mucho más propensos a estar solos que los planetas de otras clases.

[Img #8739]
Ante este resultado, cabe plantearse una pregunta obvia: ¿Por qué los Júpiteres calientes presentan esa tendencia?

Hay una posible respuesta a esa pregunta: Los astrónomos creen que esa tendencia deriva de las peculiaridades del proceso de formación de los Júpiteres calientes. Cada vez existe un mayor convencimiento de que esos planetas se forman de un modo muy distinto a como lo hace la mayoría de los demás planetas. Los modelos actuales sugieren que los Júpiteres calientes probablemente se forman lejos de su estrella anfitriona y luego las interacciones gravitatorias con otro cuerpo celeste causan que sus órbitas se vuelvan muy alargadas. En cada órbita, los Júpiteres calientes pasan muy cerca de su estrella para luego alejarse mucho. La gravedad de la estrella ejerce un poderoso efecto sobre el planeta con cada nuevo acercamiento de éste. Aparte de causar fuertes mareas en el planeta, remodela su órbita haciendo que sea cada vez más pequeña y más circular.

Este proceso es capaz, en teoría, de acabar expulsando o destruyendo a los otros planetas de baja masa que originalmente se hayan formado en órbitas situadas entre la estrella y el planeta gigante.


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