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Lunes, 2 julio 2012
Astronomía

El movimiento de las dunas marcianas es casi tan grande como el de las terrestres

La sonda Mars Reconnaissance Orbiter (MRO) de la NASA ha permitido hacer un descubrimiento asombroso: El movimiento de las dunas de arena del Planeta Rojo se produce en una escala inesperadamente grande, casi la misma que en los campos de dunas terrestres.

Nadie se imaginaba esto porque Marte tiene una atmósfera mucho más tenue que la de la Tierra (alrededor del uno por ciento de la nuestra), y sus vientos de alta velocidad son menos frecuentes y más débiles que los de nuestro planeta.

Durante años, muchos científicos debatieron si las dunas observadas en Marte son principalmente rastros de su pasado climático, o si están activas en la actualidad. En los últimos dos años, utilizando imágenes del MRO, se han detectado movimientos sospechosos de arena.

Ahora, un equipo de científicos, mediante un análisis detallado de esas imágenes, ha determinado que dunas enteras, de más de 60 metros (más de 200 pies), se están moviendo como unidades coherentes a través del paisaje marciano.

Para el estudio, el equipo de Nathan Bridges, del Laboratorio de Física Aplicada de Universidad Johns Hopkins, en Laurel, Maryland, y Jean-Philippe Avouac, del Instituto Tecnológico de California (Caltech) en Pasadena, examinó imágenes tomadas en 2007 y 2010 del campo de dunas de arena de Nili Patera, localizado cerca del ecuador marciano.

[Img #8775]
Los resultados de este estudio aportan información crucial sobre el ritmo al que el movimiento de la arena podría estar erosionando las rocas en Marte. Con la nueva información sobre el volumen de arena que se mueve, los científicos estiman que las rocas de Nili Patera podrían desgastarse a la misma velocidad con que lo hacen las rocas cercanas a dunas de arena en la Antártida, donde hay flujos de arena similares.

Los nuevos datos muestran que la actividad eólica es un agente importante de la evolución del paisaje marciano.

Los científicos utilizarán la nueva y reveladora información para intentar desentrañar algunos de los grandes misterios de Marte, como por ejemplo por qué gran parte de la superficie parece estar fuertemente erosionada, qué sucedió en ella y si se trata de un proceso actual o pasado.

La sonda MRO está en órbita a Marte desde 2006.


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