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Viernes, 6 julio 2012
Botánica

Un rasgo de las flores que es muy importante para las abejas e insectos similares

Unos científicos de las universidades de Bristol y Cambridge en el Reino Unido han descubierto otro rasgo que hace atractivas a las flores para las abejas, un rasgo que para los humanos es fácil que pase del todo desapercibido.

El grupo de Beverley Glover (Universidad de Cambridge), experta en la evolución y desarrollo de rasgos florales que atraen a los animales polinizadores, previamente había descubierto que cuando se les da a escoger a las abejas entre una planta con flores de la especie Antirrhinum majus que posee estructuras cónicas, y una variedad mutante sin estas estructuras, las abejas prefieren a las primeras porque las estructuras cónicas las ayudan a agarrarse a la flor. Las "garras" de las abejas se traban en los espacios entre estas estructuras, de forma un tanto parecida a lo que sucede con el velcro.

Sin embargo, a diferencia de muchas flores típicamente seleccionadas para los jardines, las flores de la Antirrhinum majus, conocida popularmente como Boca de Dragón, entre otros nombres, son muy complicadas. Las abejas tienen que posarse en una superficie vertical y abrir un pesado labio para llegar al néctar, por lo que Glover no se sorprendió de que la facilidad de agarre las ayudara. Sin embargo, ella quería descubrir cómo exactamente las estructuras cónicas ayudan a las abejas que visitan flores mucho más simples.

Muchas flores de jardín como las petunias, rosas y amapolas son en esencia como cuencos simples con néctar en el fondo, por lo que el equipo de Glover, incluyendo a Heather Whitney de la Universidad de Bristol, quiso averiguar para qué podía servir tener estructuras cónicas que les proporcionen un buen agarre a las abejas que se posan en estas flores. La hipótesis que se planteó fue que quizás la facilidad de agarrarse era de gran ayuda para los insectos cuando las flores eran movidas por el viento.

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Usando dos tipos de petunia, uno con estructuras cónicas y una variedad mutante con estructuras planas, Glover puso un grupo de abejorros, que nunca habían visto petunias, en una gran caja que contenía ambos tipos de flores, y descubrió que estos animales también prefieren a las flores con las estructuras cónicas.

Entonces el equipo de investigación ideó un modo de imitar la forma en que las flores se mueven con el viento. Glover y sus colegas colocaron las flores sobre una plataforma de agitación que normalmente se usa en los laboratorios para mezclar líquidos. A medida que aumentaba la velocidad de agitación, simulando una mayor velocidad del viento, los animales aumentaban su preferencia por las flores con estructuras cónicas.


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